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Sommes-nous seuls dans l'Univers ?

Dossier - Questions / réponses sur les mystères du ciel ...
DossierClassé sous :Astronomie , Constellation , astre

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La Lune est elle plus grosse lorsqu'elle est à l'horizon ? De quoi sont faits les anneaux de Saturne ? Sommes-nous seuls dans l'Univers ? Autant de questions que l'on se pose lorsque l'on regarde le ciel et auxquelles on répond dans ce dossier.

  
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Il y a dans notre Galaxie des milliards d'étoiles de même type que le Soleil. La plupart, sinon toutes, ont un cortège de planètes qui leur tourne autour (depuis la première découverte historique, en 1995, d'une planète en orbite autour d'une autre étoile que le Soleil, les découvertes se sont multipliées et on connaît déjà près de 200 planètes.

extrasolaires). Parmi ces planètes, il doit bien y en avoir qui ressemblent à la Terre et qui évoluent à une distance de leur étoile comparable à celle de la Terre au Soleil, ni trop près (ce qui transformerait ces planètes en enfer brûlant), ni trop loin (ce qui les transformerait en un monde glacé et mort). Alors, ce serait bien le diable si la vie n'était pas apparue sur l'une d'entre elles ! Et si ce n'est pas le cas dans notre Galaxie, n'oublions pas que l'Univers est peuplé de milliards d'autres galaxies, contenant chacune des milliards de soleils. Qu'il existe d'autres planètes dans l'Univers avec des conditions comparables à celles régnant sur notre Terre ne fait guère de doute aux yeux des astronomes.

Mais, à partir du moment où on a rassemblé les mêmes conditions physiques que sur Terre, la vie va-t-elle inévitablement apparaître ?

N'oublions pas que, sur Terre, le processus a pris des milliards d'années. La vie a commencé dans l'eau, il y a environ quatre milliards d'années, avec des bactéries qui ont donné naissance aux algues photosynthétiques un milliard d'années plus tard. Ces algues se sont multipliées dans les océans où elles sont resté encore deux milliards d'années avant de coloniser la terre ferme, donnant naissance au règne végétal puis au règne animal et, enfin, à la vie intelligente. Ce processus est-il inéluctable ou s'agit-il d'une suite de hasards et d'enchaînements heureux ?

L'observation n'apporte, pour l'instant, pas d'élément de réponse car aucune autre planète dans notre système solaire n'offre des conditions comparables à celles de la Terre (en particulier, notre planète est la seule sur laquelle l'eau se rencontre sous ses trois états physiques : solide, liquide et gazeux) et nous n'avons donc pas de point de comparaison possible. Quant à l'expérimentation, elle est pour le moins délicate dans la mesure où l'on peut difficilement accélérer le cours du temps pour reconstituer, même en quelques années, ce qui s'est fait en des milliards d'années.

L'eau sur Terre . © Michel Marcelin - Reproduction et utilisation interdites.

La Terre est la seule planète du système solaire sur laquelle l'eau se rencontre sous ses trois états physiques : solide(neige ou glace), liquide et gazeux (vapeur d'eau invisible dans l'atmosphère). On voit ici un paysage d'Islande qui illustre bien le cycle de l'eau sur Terre : la neige qui fond alimente les cours d'eau, l'eau s'évapore au niveau des points chauds au-dessus desquels une partie de la vapeur d'eau se condense en gouttelettes qui forment des fumerolles .