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D'où vient le mythe des Martiens ?

Dossier - Questions / réponses sur les mystères du ciel ...
DossierClassé sous :Astronomie , Constellation , astre

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La Lune est elle plus grosse lorsqu'elle est à l'horizon ? De quoi sont faits les anneaux de Saturne ? Sommes-nous seuls dans l'Univers ? Autant de questions que l'on se pose lorsque l'on regarde le ciel et auxquelles on répond dans ce dossier.

  
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Au siècle dernier, les astronomes observant Mars avec de grandes lunettes ont cru voir des canaux à sa surface. Dès que l'idée a été lancée, beaucoup se sont mis à voir un entrelacs de canaux particulièrement dense et compliqué à la surface de Mars.

Il était d'autant plus tentant d'y voir des ouvrages artificiels qu'on a découvert, en 1877, les deux petits satellites, Phobos et Deimos, qui tournent autour de Mars suivant des orbites très proches de la planète et qui ont été pris pour des satellites artificiels lancés par les habitants de cette planète.

Si l'on ajoute à cela que les taches du sol de Mars se modifient, en couleur et étendue, au gré des saisons comme s'il y avait de la végétation en évolution régulière, on comprend que l'existence de la vie sur Mars ne faisait plus de doute pour personne. D'où l'idée des fameux Martiens.

Mars vue par le télescope spatial Hubble. © NASA, Télescope Spatial Hubble - Reproduction et utilisation interdites.

Cette image de Mars montre la calotte polaire Sud et de grandes étendues sombres, dont la plus étendue est Syrtis Major, en bas à gauche, lors de l'opposition du mois d'août 2003. La calotte polaire et Syrtis Major étaient alors observables avec de petits instruments puisque Mars se trouvait exceptionnellement près de la Terre. L'image est ici présentée avec le nord en bas de manière à reproduire les conditions d'observation de la plupart des instruments astronomiques qui retournent les images .