Une vue d'artiste du passage d'une exoplanète gazeuse éjectée de son lieu de formation, une planète errante dans la Voie lactée. © Nasa, JPL-Caltech

Sciences

Planète errante

DéfinitionClassé sous :Astronomie , exoplanète , planète nomade

Notre Galaxie, la Voie lactée, contient des milliards d'objets libres de masse planétaire dits « planètes orphelines », « planètes errantes » ou « planètes nomades » car ils ne sont liés gravitationnellement à aucune étoile. Elles n'ont donc ni lever ni coucher de leur soleil et errent dans l'espace autour du centre de la galaxie. Les astronomes estiment que ces planètes ont été expulsées de leur propre système stellaire par les autres planètes ou le passage d'une étoile à proximité.

Des planètes nomades très nombreuses

CFBDSIR2149-040, la première planète errante a été débusquée en 2012 par une équipe franco-canadienne. Une étude publiée dans la revue Nature en 2011 estime à 400 milliards le nombre de ces objets libres de masse planétaire dans la Voie lactée. Les planètes orphelines seraient donc deux fois plus nombreuses que les étoiles comme notre soleil ! Cette estimation est toutefois difficile à corroborer car une planète orpheline ne peut pas être détectée selon les méthodes classiques d'observation. Les scientifiques ont donc eu recours à une autre astuce : lorsque la planète errante passe entre une étoile et la Terre, elle agit comme une « micro-lentille gravitationnelle » qui engendre une augmentation infime de la luminosité de l'étoile.

La planète errante CFBDSIR J214947.2-040308.9. C'est l'objet de ce type le plus proche du système solaire. © ESO, L. Calçada, P. Delorme, Nick Risinger, R. Saito, VVV Consortium

La vie sur les planètes orphelines

En l'absence de la chaleur d'une étoile proche, il est difficile d'envisager la vie sur de telles planètes, pense Olivier La Marle, responsable des programmes d'astrophysique au Cnes. Pourtant, l'étude de Nature estime que de petites planètes orphelines pourraient atteindre les 27 °C, pourvu qu'elles soient dotées d'une atmosphère retenant la chaleur. Une température qui pourrait être favorable à la vie et à la présence d'océans.

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