Planètes extrasolaires : une clé pour comprendre la formation planétaire

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Il existe d'autres planètes que celles situées autour de notre Étoile, le Soleil. Elles sont appelées exoplanètes, ou planètes extrasolaires. Leur détection est un enjeu essentiel pour comprendre la formation du Système solaire et chercher une vie ailleurs.

  
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La découverte de systèmes planétaires autour d'autres étoiles que le Soleil permet une approche comparative et statistique complétant la démarche « archéologique » utilisée jusqu'à présent pour retracer l'histoire du seul Système solaire.

1995 est l'année de la première exoplanète découverte autour d'une étoile de la séquence principale. Depuis, en cherchant des contraintes ailleurs que dans le Système solaire, la formation planétaire est devenue une discipline mature de l'astronomie.

L'étude des planètes extrasolaires est une clé pour comprendre la formation planétaire. Des comparaisons peuvent être faites. Ainsi, des tourbillons à grande échelle se forment très souvent dans l'atmosphère terrestre (ici, le cyclone Elena au-dessus du golfe du Mexique) ; et, dans l'atmosphère des planètes géantes, des tourbillons peuvent perdurer très longtemps : la Grande Tache rouge découverte par Jean-Dominique Cassini à la surface de Jupiter est connue depuis plus de 300 ans. © WikiImages, Pixabay, DP

La mission spatiale Corot (2006-2014) s'est engagée très tôt dans cette démarche.

La question des exoplanètes est très ancienne en astronomie. Leur existence est pour la première fois attestée de façon indirecte dans les années 1990. Futura a rencontré Jean-Pierre Luminet, astrophysicien de renom, afin qu’il nous parle plus en détail de ce passionnant sujet. © Futura

L'accumulation du matériau solide constituant les planètes pourrait démarrer au sein de tourbillons gazeux persistants. Ce modèle, envisagé en 1995, commence à faire son chemin.

Les superterres sont des planètes rocheuses semblables à la Terre, mais en un peu plus grosses. © ESO

Des techniques de détection des planètes extrasolaires aux connaissances qu'elles apportent sur notre univers, ce dossier vous fait voyager dans le monde des exoplanètes. Bonne découverte !