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Avancée dans la découverte des planètes extrasolaires

ActualitéClassé sous :Astronomie , planètes extrasolaires , exoplanètes

Le télescope Hubble a fourni une image inédite, qui pourrait être la première photographie d'une planète extrasolaire. L'objet, dont le diamètre est une fois et demie plus grand que celui de Jupiter, a été identifié à 225 années lumière de la Terre et semble être en orbite autour d'une naine rousse.

Naine brune 2M1207 Crédit ESO

Ces deux éléments avaient déjà été observés par des astronomes de l'ESO (European Southern Observatory) mais ceux-ci n'avaient pu déterminer si ils étaient effectivement liés par une force de gravitation. L'équipe de l'Université d'Arizona, qui mène cette étude d'observation des planètes extrasolaires, attend la prochaine observation de cet éventuel système planète-étoile par le télescope Hubble pour se prononcer de manière définitive.

Trouver des planètes en dehors de notre système solaire n'est pas chose facile, même pour les plus puissants télescopes, puisqu'elles n'émettent pas de lumière et reflètent seulement les rayons lumineux de l'étoile autour de laquelle elles gravitent. Cette découverte, si elle se confirme, pourrait donc avoir un impact positif sur la préparation de missions destinées à trouver des planètes extrasolaires. Dans cette optique, le lancement du télescope spatial Kepler de la NASA est prévu pour 2007. Le photomètre de Kepler aura une telle sensibilité qu'il pourra repérer une planète de la taille de la Terre passant devant une étoile pendant seulement quelques heures.

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