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Dossier : que sont les exoplanètes, ces planètes extrasolaires ?

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Non seulement la Terre n'est pas le centre de l'univers, mais elle n'est que l'une des planètes d'un système planétaire comme il en existe un nombre incalculable dans la Voie lactée. Nombre d'entre eux, on le sait aujourd'hui, charrient leurs cortèges d'exoplanètes. Qui sont-elles ? Et que peuvent-elles nous apprendre ? Un dossier complet est là pour répondre à ces questions.

Les exoplanètes, ou planètes extrasolaires, sont recherchées par les télescopes. Mais étant donné leur distance par rapport à la Terre, elles sont difficiles à débusquer. Pourtant, elles pourraient nous fournir de nombreuses informations... © Nasa, JPL-Caltech

La découverte de systèmes planétaires autour d'autres étoiles que le Soleil permet une approche comparative et statistique complétant la démarche « archéologique » utilisée jusqu'à présent pour retracer l'histoire du seul Système Solaire.

 

 

 

En cherchant des contraintes ailleurs que dans le Système solaire la formation planétaire devient une discipline mature de l'astronomie. La mission spatiale Corot s'est engagée très tôt dans cette...

 

 

 

Corot (pour Convection Rotation et Transits planétaires) est une mission spatiale dont un des buts principaux est la détection de planètes en orbite autour d'autres étoiles que le Soleil (l'autre objectif de la mission est l'étude des intérieurs stellaires par l'intermédiaire des mécanismes de...

 

 

 

On savait depuis 1983, avec les observations du satellite Iras, qu'une grande majorité des étoiles jeunes sont entourées d'un disque contenant gaz et particules solides. On retrouvait là les hypothèses émises par Kant et Laplace à la fin du XIXe siècle pour expliquer la formation du Système...

 

 

 

Avec la découverte de la première planète extrasolaire, 1995 marque vraiment un tournant dans l'évolution des idées en matière de formation planétaire. 51 Peg-b est une planète géante analogue à celle que nous connaissons dans notre Système solaire, mais qui orbite 100 fois plus près de son...

 

 

 

Depuis 1994, les objectifs scientifiques de Corot n'ont pas changé, mais son programme de recherche des exoplanètes s'est enrichi des enseignements obtenus par la méthode des vitesses radiales. Les découvertes faites par la méthode des vitesses radiales nous confortent dans l'idée que la moisson...

 

 

 

Les observations de disques circumstellaires accréditent aujourd'hui l'hypothèse de la nébuleuse primitive émise par Laplace et Kant dès la fin du XIXe siècle, mettant fin à des siècles de débat sur l'origine du Système solaire. 

 

 

 

Le scénario standard présente toutefois deux difficultés importantes : le cœur des planètes géantes doit se former en moins de quelques millions d'années, avant que le gaz du disque ne soit dispersé durant la phase active de l'étoile (phase T-Tauri)...

 

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