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Dossier : l’eau liquide, source de vie sur Terre, et dans l’univers ?

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Sur notre Planète bleue, la vie ne se développe pas sans eau liquide. Doit-on alors la chercher à tout prix si l'on veut détecter la présence d'autres organismes dans l'univers ? Futura-Sciences vous propose un dossier qui aborde toutes les questions sur le sujet. Des différentes phases de l'eau à sa répartition sur les autres planètes, n'hésitez pas à faire le grand plongeon.

De l'eau dépend la vie sur Terre, chaque cellule étant remplie d'un liquide aqueux. Peut-on trouver d'autres formes de vie qui ne dépendent pas du liquide transparent dans d'autres régions de l'univers ? © fir0002, Wikipédia, cc by sa 3.0


En tant que source de toute vie sur Terre, l'eau fascine : il suffit d'entendre les annonces concernant la « découverte » d'eau sur la Lune ou sur Mars, sans cesse renouvelées dans les médias, pour s'en convaincre... On se propose ici de répondre à un certain nombre de questions concernant l'eau...

 

Il faut déjà rappeler que seule l'eau liquide a un intérêt : la glace d'eau ou la vapeur d'eau n'ont aucune valeur particulière pour la vie. En fait, l'intérêt de l'eau liquide réside dans sa capacité à favoriser les réactions chimiques

 

Seule l'eau sous état liquide peut donc engendrer des réactions chimiques nécessaires à la vie. On peut alors se demander si les caractéristiques de l'eau liquide sont communes à tous les liquides. Les caractéristiques des molécules d'eau ne sont pas communes à tous les...

 

L'eau n'est pas la seule à avoir de telles propriétés : beaucoup d'autres molécules sont polaires comme elle. La vie extraterrestre a-t-elle vraiment besoin de l'eau liquide pour se développer ? Ne pourrait-elle pas trouver un autre liquide aux propriétés similaires ? 

 

Où pourrait-on trouver de l'eau liquide ailleurs dans la galaxie ? La première contrainte est liée aux conditions de température et de pression. Pourrait-on trouver de l'eau liquide sur une autre planète du Système solaire ?      

 

L'eau se caractérise par trois états : liquide, gaz et solide. Le diagramme de phase, utilisé en thermodynamique, permet de représenter les changements d'état d'un système en fonction de variables : température, pression, volume... 

 

Les régions externes où se trouvent les géantes gazeuses sont le domaine de la glace d'eau : en particulier, l'eau y constitue la moitié de la masse de la plupart des satellites. Les rayonnements solaires y sont trop faibles pour la faire passer à l'état liquide ; mais d'autres sources d'énergie...

 

Près des étoiles, le problème est tout autre : les rayonnements tendent à y casser toute molécule d'eau. Dans ce cas, d'où vient l'eau de la Terre ?... 

 

L'exemple de Mars est intéressant, car l'eau liquide a existé à sa surface aux débuts de son Histoire, avant de disparaître assez rapidement : qu'est-ce qui pourrait expliquer une telle évolution divergente par rapport à la Terre ?

 

Après avoir étudié les conditions de la vie, les caractéristiques des planètes et de l'eau, en voici une synthèse. 

 

Pour compléter votre compréhension du Système solaire, parcourez la bibliographie conseillée ainsi que le livre de l'auteur. À lire aux éditions Dunod : Toute la physique sur un timbre-poste.  

 

Vincent Boqueho nous présente les questions abordées dans son livre La vie ailleurs ? au travers d'une conférence, dont vous pouvez retrouver ici les vidéos.   

 

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