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Kerberos et Styx, les nouvelles lunes de Pluton

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La sonde News Horizons est prévue pour explorer Pluton et Charon à partir de 2015. Au grand dam des fans de Star Trek, elle ne croisera pas Vulcain dans son périple, mais Kerberos et Styx. L'Union astronomique internationale vient en effet de décider des noms des deux dernières lunes découvertes autour de Pluton, dont les dénominations avaient été mises au vote sur la Toile par l'institut Seti.

Les lunes de Pluton observées par Hubble. La sonde News Horizons a pour priorité d'explorer Pluton et son satellite Charon. Elle ne passera cependant pas loin des deux nouvelles lunes découvertes en 2011 et 2012 grâce au télescope Hubble. Kerberos est située entre les orbites de Nix et Hydra, deux lunes plus grandes découvertes avec le même instrument en 2005, et Styx se situe entre Charon, la plus intérieure et la plus grande des lunes, et Nix. Toutes deux ont des orbites circulaires supposées être dans le plan des autres satellites. Le diamètre de Kerberos est d'environ 13 à 34 km et celui Styx est estimé entre 10 et 25 km. La forme de ces petites objets doit être irrégulière. © Nasa, Esa, Mark Showalter, institut Seti

L'Union astronomique internationale (UAI, International Astronomical Union, IAU, en anglais) vient de trancher. Officiellement, les deux lunes autour de Pluton appelées jusqu'ici P4 et P5 s'appelleront désormais respectivement Kerberos et Styx. Kerberos avait été débusquée en 2011 à l'aide du télescope Hubble par Mark Showalter, de l'institut Seti. Le même astronome découvrait Styx en 2012, toujours avec Hubble.

À la demande de l'institut Seti et via l'opération lancée sur le site Pluto Rocks, les internautes avaient été appelés à voter pour donner des noms issus de la mythologie grecque des Enfers à ces nouveaux corps célestes. Cerbère et Vulcain étaient sortis vainqueurs, avec une nette préférence des internautes pour Vulcain en grande partie en référence à la mythique planète natale de Spock dans Star Trek.

Ne pas confondre avec Vulcain et les vulcanoïdes

Mais selon l'UAI, Vulcain est encore trop associé au nom d'une planète que l'on pensait être en orbite autour du Soleil, causant l'avance du périhélie de Mercure. On sait que la théorie de la relativité générale d'Einstein a finalement rendu compte de cette avance. L'existence potentielle de ce qu'on appelle des astéroïdes vulcanoïdes est probablement la vraie raison pour laquelle les décideurs ont refusé l'adoption du nom de Vulcain pour P5. Rappelons qu'un vulcanoïde est un astéroïde hypothétique qui occuperait la zone dynamiquement stable qui s'étale entre 0,08 et 0,21 unité astronomique du Soleil, bien à l'intérieur de l'orbite de Mercure. P5 s'appelle donc Styx.

Les cinq lunes de Pluton connues en 2013 tirent leurs noms de la mythologie grecque. Ainsi, Hydra est le nom anglais de l’Hydre, le monstre dont les têtes repoussaient lorsqu’Hercule les tranchait, et Nyx, déesse grecque de la nuit, n’est autre que la mère de Charon. © Institut Seti

Le gardien et le fleuve des Enfers comme lunes de Pluton

P4 s'appelle finalement Kerberos, Cerbère en français, afin d'éviter la confusion avec l'astéroïde (1865) Cerbère. Avec ces noms, on reste bien dans le cadre de la mythologie associée à Pluton puisque Kerberos est le chien qui gardait la porte des Enfers chez les Grecs de l'Antiquité. Quant à Styx, c'est le nom du fleuve que Charon, le « nocher des Enfers » (le conducteur d'une embarcation), était censé faire traverser en barque aux âmes défuntes pour qu'elles rejoignent le séjour des morts.

La sonde New Horizons a pour priorité d'étudier Pluton et Charon, mais selon les possibilités ouvertes quand elle passera au voisinage de Pluton, elle pourra aussi tenter de découvrir d'autres lunes, voire des anneaux. Peut-être nous donnera-t-elle aussi des renseignements supplémentaires concernant Kerberos et Styx, avant de foncer vers un nouvel objectif à l'issue de son unique survol de Pluton.

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