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En bref : une quatrième lune pour Pluton !

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Des astronomes utilisant le télescope spatial américain Hubble pour chercher d'éventuels anneaux autour de la planète naine Pluton viennent d'y dénicher un minuscule quatrième satellite.

Le télescope spatial Hubble a suivi le déplacement des satellites de Pluton sur plusieurs jours, dont un nouveau venu provisoirement baptisé P4. © Nasa/Esa/M. Showalter (Seti institute)
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« Je trouve remarquable que les caméras de Hubble permettent de voir aussi clairement un objet aussi petit à une distance de plus de 5 milliards de kilomètres. » Ainsi s'exprime Mark Showalter de l'institut Seti, à l'origine du programme d'observation qui a permis de découvrir autour de Pluton un satellite dont la taille est inférieure à 35 kilomètres. Ce nouveau venu, baptisé provisoirement P4, s'ajoute à Charon, découvert en 1978 (diamètre de 1.043 kilomètres), Nix (32 kilomètres) et Hydra (113 kilomètres), tous deux découverts en 2005 par le télescope Hubble.

Initialement, l'équipe de chercheurs conduite par M. Showalter devait explorer les environs de Pluton en prévision du passage de la sonde New Horizons en 2015. Les astronomes avaient imaginé qu'il pourrait y avoir des anneaux constitués d'une fine poussière arrachée des lunes de Pluton par des impacts de micrométéorites. Pour le moment le télescope spatial n'a rien détecté de tel, mais la découverte de P4 réjouit l'équipe en charge de la sonde New Horizons qui va pouvoir planifier un survol de ce nouveau satellite.

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