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Nix et Hydra, les 2 nouvelles lunes de Pluton

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Les deux nouveaux satellites découverts autour de Pluton par le Télescope spatial Hubble en mai 2005 ont officiellement été baptisés des noms de Nix (S/2005 P 1) et Hydra (S/2005 P 2) par l'Union astronomique internationale.

Le système de Pluton avec ses trois lunes, Charon, la plus proche, Nix et Hydra, la plus éloignée

Ces noms sont repris de la mythologie grecque. Nix, ou Nyx, est la déesse grecque de la Nuit, mère de Charon, le batelier qui fait traverser le Styx, l'un des fleuves des Enfers, à l'âme des morts, moyennant finance. Pluton est le nom romain du dieu grec des Enfers, Hadès. L'Hydre est ce monstre à neuf têtes qui repoussent chaque fois qu'on les coupe et qui est vaincu par Hercule.

Les astronomes savent très peu de choses de ces nouvelles lunes si ce n'est qu'il s'agit vraisemblablement d'objets de la Ceinture de Kuiper capturés par Pluton ou des résidus de la formation du système Pluton / Charon. Nix et Hydra sont environ 5000 fois plus faibles que Pluton.

Des observations poussées sont d'ores et déjà prévues, notamment au moyen de Hubble de façon à caractériser au mieux leur orbite, déterminer leurs propriétés physiques et tracer des cartes de la réflectance de la lumière. La NASA attend beaucoup de ces observations car la sonde New Horizon, première mission à destination de Pluton, doit arriver autour de cette planète en 2015.

Notez que le mot planète est peut-être peu approprié pour caractériser Pluton. En effet, la découverte d'un objet bien plus grand que Pluton au-delà de son orbite amène les astronomes à s'interroger sur sa véritable nature.

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