Depuis la découverte d'exoplanètesexoplanètes en 1995 (une cinquantaine d'objets à ce jour) une question turlupine les astronomesastronomes : qu'est ce qui différencie une naine brunenaine brune d'une planète ?

En effet, les méthodes de détections de planètes extra-solairesextra-solaires, se faisant indirectement, en observant les perturbations gravitationnelles que provoquent ces dernières sur leurs étoilesétoiles respectives, on en déduisait que lorsque l'effet était faible, l'on avait à faire à une planète, et lorsque l'effet était fort nous avions à faire à une naine brune ! Il va sans dire que cette approche était loin d'être suffisante pour trancher pour l'une ou l'autre ! Surtout depuis les progrès considérables d'observation dans l'infrarougeinfrarouge dont la sensibilité des instruments a été multipliée de 10 à 50000 ! Ce qui a permis de découvrir une multitude de nouvelles étoiles, dont on a inventé pour l'occasion un nouveau type spectral, de type L qui suit le type M des naines rouges et brunes.

Effectivement, la difficulté, est qu'une naine brune a une massemasse comprise entre 12 et moins de 75 masses joviennes (7,5 % de la masse du soleilsoleil) ! Insuffisant pour déclencher en son sein une réaction thermonucléaire de fusionfusion de l'hydrogènehydrogène ! Ce ne sont, en définitive, que des astreastre froids, aussi froids que JupiterJupiter ou SaturneSaturne. Ne pouvant donc les observer directement, il reste me direz-vous qu'à trancher en faveur de leurs masses ! Effectivement l' on considère comme planète tout astre dont la masse est inférieur à 12 masses jov. (limite ou il n'y a aucune réaction de fusion thermonucléaire, ni même de deutérium) ! Hors certains théoriciens pensent qu'il existe des naines brunes qui descendraient sous le seuil des 12 masses jov. ! Récemment la découverte dans les constellations du Taureauconstellations du Taureau et d'Orion, de planètes flottantes (planètes n'appartenant à aucun système, ni liées entre elles !) a montré qu'un objet formé comme une étoile pouvait avoir la même masse qu'une planète,et que l'on peut aussi très bien envisager qu'une planète lors de sa formation puisse grossir au point d'enclencher une réaction thermonucléaire ! Il paraît évident que le critère de la masse seul, n'est pas suffisant pour déterminer une planète d'une naine brune !