Planète

Évolution de la végétation au temps des dinosaures

Dossier - Le message des dinosaures
DossierClassé sous :paléontologie , extinction , dinosaure

Les premiers dinosaures apparaissent au Trias supérieur, il y a environ 230 millions d'années, et le groupe s'éteint à la fin du Crétacé, il y a 65 millions d'années. Qui étaient ces étonnants animaux ? Quel message nous laissent-ils ?

  
DossiersLe message des dinosaures
 

L'évolution des dinosaures ne saurait être conçue purement en termes d'adaptation au milieu abiotique. Les interactions avec d'autres êtres vivants ont nécessairement joué un rôle important. Nombre de dinosaures étaient herbivores, et les transformations du monde végétal au cours du Mésozoïque ont nécessairement eu des conséquences sur leur alimentation.

Dessin donnant une idée de ce qu'aurait pu être Hell Creek, une formation du Crétacé supérieur. © Herschel Hoffmeyer, Shutterstock

L'apparition des plantes à fleurs : les angiospermes

Un des grands tournants dans cette histoire des plantes est sans conteste l'apparition des angiospermes (les plantes à fleurs) vers le début du Crétacé. Les premiers dinosaures ont vécu dans un univers végétal sensiblement différent de celui que nous connaissons aujourd'hui, car dominé par les fougères, les cycas, les conifères et des plantes aujourd'hui disparues.

À la fin du Crétacé, en revanche, la végétation avait pris une apparence plus familière, avec le développement des plantes à fleurs. Il est probable que ces changements eurent une influence sur l'évolution de certains types de dinosaures. L'expansion au cours du Crétacé de certains groupes pourvus d'un appareil masticateur évolué, comme les cératopsiens et surtout les hadrosaures, pourrait bien refléter des adaptations à de nouvelles ressources alimentaires végétales (voir l'image ci-dessous).

Au cours du Crétacé, se développent de nouveaux types de dinosaures, à l'appareil masticateur évolué, comme cet hadrosaure du Crétacé supérieur (environ 80 millions d'années) des environs de Trieste (Italie), qui possède des « batteries dentaires » permettant de broyer efficacement les végétaux. Il est possible que l'apparition et l'expansion de tels dinosaures soient liées au développement des angiospermes (plantes à fleurs) à partir du Crétacé inférieur. © DR