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Dinosaures herbivores et carnivores : quel rapport évolutif ?

Dossier - Le message des dinosaures
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Les premiers dinosaures apparaissent au Trias supérieur, il y a environ 230 millions d'années, et le groupe s'éteint à la fin du Crétacé, il y a 65 millions d'années. Qui étaient ces étonnants animaux ? Quel message nous laissent-ils ?

  
DossiersLe message des dinosaures
 

Les dinosaures ont certainement influé sur leur propre évolution. Dans les milieux terrestres du Mésozoïque, les relations entre prédateurs et proies impliquaient largement des dinosaures carnivores et herbivores.

Il n'est pas impossible que l'acquisition d'une grande (voire très grande) taille par certains dinosaures ait été liée à un phénomène dans lequel les proies (herbivores) tendent à grandir, ce qui les rend moins vulnérables ; en retour, cela provoque un accroissement de taille des prédateurs, qui doivent conserver leur efficacité.

Quel rapport évolutif y a-t-il eu entre dinosaures herbivores et dinosaures carnivores ? Ici, représentation d'un T. rex et d'un tricératops, au Jurassique. © Computer Earth, Shutterstock

L'existence d'herbivores et de carnivores a joué un rôle dans l'évolution

Dès la fin du Jurassique, il existait des sauropodes (herbivores) de plusieurs dizaines de mètres de long, pesant plusieurs dizaines de tonnes - et des théropodes (carnivores) atteignant 10 mètres de longueur. Un autre aspect de cette « course aux armements » a pu être le développement d'adaptations défensives (cuirasses osseuses, cornes...) chez certaines formes herbivores.

Beaucoup plus difficiles à cerner sont les évolutions du comportement qui ont dû se manifester au cours de l'histoire des dinosaures, même si certains indices existent, sous la forme de pistes ou de sites de ponte, qui peuvent révéler des comportements grégaires ou parentaux.