Sciences

Le savoir des anciens, un héritage non dénué d'intérêt

Dossier - L'astronomie des Anciens
DossierClassé sous :Astronomie , astre , étoile

-

Lever les yeux vers le ciel : un geste naturel… et universel. Partout dans le monde, on retrouve des traces « astronomiques ». Bien sûr, elles ne sont pas identiques – on trouve tout un florilège depuis les épopées célestes mythiques jusqu’à l’élaboration de modèles complexes – mais toutes sont intéressantes.

  
DossiersL'astronomie des Anciens
 

Les meilleurs observateurs anciens, ce sont certainement les Chinois. Depuis le 24e siècle avant notre ère, les astronomes de l'Empire du Milieu rapportent consciencieusement l'état du ciel.

Nébuleuse du crabe.© Wilkilmages CCo

Métier apprécié, l'astronomie se fait dans des observatoires royaux, puis impériaux : le financement de la recherche est ainsi assuré, et l'on comptait déjà 300 fonctionnaires à l'observatoire impérial du temps de Qin (200 av. notre ère) !

Grâce à leur patience inégalée, les Chinois nous ont tout simplement transmis la plus grande bibliothèque astronomique du monde. Les seuls qui puissent un peu rivaliser avec eux sont les Mésopotamiens, dont un bon millier de tablettes dédiée à l'astronomie nous sont parvenus. Que peut-on tirer aujourd'hui de ce vénérable ensemble ? Plus qu'on ne l'imagine.

Par exemple, cet héritage permet d'étudier les orbites de comètes à long terme, comme par exemple celle de la comète de Halley : les Chinois ont ainsi enregistré tous les passages de Halley depuis 2200 ans, et des traces ponctuelles plus anciennes existent également ! Autre exemple : l'analyse de la rotation de la Terre. Notre planète tourne en fait de plus en plus lentement, mais à quel taux exactement ? L'écart étant minime, un siècle ou deux ne suffisent pas : les anciennes observations d'éclipse ont ici été très précieuses pour trouver la valeur moyenne du ralentissement. Dernier exemple : les Chinois ont tout particulièrement surveillé les événements intempestifs, comme les supernovae et novae...

Un astronome étudiant aujourd'hui un résidu de supernova sera certainement intéressé par les conditions de l'explosion, pour voir si tout cela « colle » avec les modèles actuels !