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Solar Impulse : la présentation du projet

Dossier - Solar Impulse, l'incroyable avion solaire
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Après des années de conception, de construction et de tests, après les vols historiques du prototype HB-SIA (ou SI1), qui l'ont emmené en Europe et au Maroc, avant la traversée des États-Unis en 2013, Solar Impulse s'est lancé dans la tentative de tour du monde avec le SI2 en 2015. Revivez les exploits de cet avion solaire, au fil des grandes étapes.

  
DossiersSolar Impulse, l'incroyable avion solaire
 

Plus qu'un exploit pour l'histoire de l'aviation, Solar Impulse est un projet porteur de symboles et de principes qui soutiennent les recherches sur les nouvelles énergies. Parmi l'un de ses objectifs : le vol perpétuel grâce à l'énergie solaire.

Les principes du projet Solar Impulse

En écrivant à l'énergie solaire une nouvelle page de l'histoire de l'aviation, jusqu'à effectuer un tour du monde sans carburant ni émissions polluantes, Solar Impulse cherche à promouvoir les énergies renouvelables et l'efficacité énergétique que permettent les nouvelles technologies. Sa volonté est de sensibiliser la société et d'amener chacun à économiser les ressources énergétiques de notre planète. Solar Impulse s'inscrit en droite ligne dans une tradition d'exploration, d'aventure et de développement scientifique. En initiant ce défi, Bertrand Piccard perpétue l'aventure familiale des Piccard, dans la suite de l'exploration de la stratosphère et des abysses, puis du tour du monde en ballon. Il entraîne dans son sillage une équipe, dirigée par André Borschberg et de nombreux partenaires.

Le projet Solar Impulse permet de mettre en avant les énergies renouvelables. L'avion solaire réalise ici son premier vol de nuit. © Solar Impulse, Stéphane Gros

La portée symbolique et politique de Solar Impulse

En avril 2008, la Commission européenne assure son parrainage à Bertrand Piccard et André Borschberg, signe de reconnaissance de l'impact et de l'action de Solar Impulse en faveur des énergies renouvelables.

Les contacts se nouent également avec le monde politique suisse. Bertrand Piccard présente le projet devant le Parlement fédéral, les conseillers fédéraux Doris Leuthard et Moritz Leuenberger viennent tour à tour visiter la halle de construction et tester le simulateur de vol. Le projet progresse ainsi non seulement sur le plan technique, mais sa notoriété et sa portée symbolique s'affirment, bien au-delà des frontières naturelles de l'Europe. Bertrand Piccard et André Borschberg présentent Solar Impulse en Chine, lors des JO de Beijing, en Inde et dans les Émirats.

André Borschberg et Bertrand Piccard, avril 2007. © Solar Impulse, Stéphane Gros

Diverses personnalités engagées à chercher des solutions concrètes pour assurer l'avenir de notre planète décident de participer à l'aventure en la parrainant. Parmi elles, le prince Albert II de Monaco, Buzz Aldrin, Yann-Arthus Bertrand, Paulo Coelho, Nicolas Hulot, Hubert Reeves, Jean-Louis Etienne, et, les prix Nobel de la paix Elie Wiesel et Al Gore.

Les partenaires du projet de Bertrand Piccard et André Borschberg

Solar Impulse est un vaste projet, tant par sa portée que par le nombre de ses soutiens. En parallèle aux personnalités engagées, comme nous venons de le voir, ce sont de multiples organisations, associations et entreprises qui s'associent au projet, apportant leur collaboration concrète ou souhaitant démontrer leurs valeurs et leurs actions en faveur de l'environnement. Et cette collaboration permet de bâtir un plan complet de réalisation, depuis la logistique jusqu'aux matériaux, en passant par le financement et l'apport de compétences techniques concrètes.

Objectifs, enjeux et défis de l'avion solaire

Faire décoller et voler de façon autonome, de nuit comme de jour, un avion propulsé exclusivement à l'énergie solaire, est un défi impossible à relever sans une réduction drastique de la consommation d'énergie. Les cinquante ingénieurs et techniciens de Solar Impulse, épaulés par une centaine d'experts et de conseillers, ont dû mettre en œuvre des solutions inédites dans le domaine aéronautique. Solar Impulse n'est pas le premier projet d'avion solaire, mais le but du prototype HB-SIA, et par la suite du HB-SIB (le Solar Impulse 2), est d'approcher le vol perpétuel.

Un prototype, trois objectifs :

  • valider les résultats des simulations numériques, les choix technologiques et les techniques de construction ;
  • tester un domaine de vol inexploré, car jamais jusqu'ici un avion présentant ces caractéristiques de taille, de poids et de vitesse n'a réussi à voler ;
  • démontrer l'efficacité énergétique de l'ensemble en étant capable de voler toute la nuit après avoir stocké suffisamment d'énergie solaire durant la journée.

Les enseignements tirés du prototype HB-SIA ont été intégrés dans la conception, le design et les choix technologiques du HB-SIB (le Solar Impulse 2) qui entreprit son tour du monde début 2015.

Un projet collectif auquel tout le monde peut participer

Pour offrir une plateforme à tous ceux qui souhaitent participer à l'aventure et apporter leur voix au projet, Solar Impulse a lancé son « Supporters Program » simultanément à la présentation du prototype HB-SIA. Accessible par le site Internet de Solar Impulse, original et ludique, il proposait aux supporters d'acquérir une des 10.748 cellules de l'aile, de visiter la base de l'avion solaire ou encore d'apposer leur nom sur son fuselage.

En supportant Solar Impulse, il était possible de participer au projet ! © Solar Impulse