Combien il y a-t-il d’étoiles dans le ciel ? C’est l’une des premières questions que l’on se pose en levant les yeux la nuit. Les astronomes ont commencé à les compter dès l’Antiquité. Mais la mission Gaïa leur offre aujourd’hui une nouvelle opportunité de préciser les chiffres.

Au total, 540 objets. 373 étoilesétoiles parmi lesquelles 21 naines blanchesnaines blanches. 70 étoiles doubles. 19 étoiles triples et même 3 étoiles quadruples et 2 étoiles quintuples. 86 naines brunesnaines brunes -- des sortes d'étoiles avortées. 77 exoplanètes. C'est, selon la carte la plus précise à ce jour de notre voisinage galactique, ce que l'on trouve dans un rayon de 10 parsecsparsecs -- soit quelque 32,6 années-lumièreannées-lumière -- autour de notre Système solaireSystème solaire.

Sur cet extrait de la carte établie par les chercheurs à partir des dernières données de la mission Gaïa, les 60 étoiles les plus lumineuses que l’on trouve à moins de 10 parsecs de notre Soleil. Les étoiles entourées de vert abritent une ou plusieurs planètes. © galaxymap.org, Twitter : @galaxy_map
Sur cet extrait de la carte établie par les chercheurs à partir des dernières données de la mission Gaïa, les 60 étoiles les plus lumineuses que l’on trouve à moins de 10 parsecs de notre Soleil. Les étoiles entourées de vert abritent une ou plusieurs planètes. © galaxymap.org, Twitter : @galaxy_map

Cette carte a été établie par une équipe dirigée par des chercheurs du CNRS à partir des données de la mission Gaïa (Agence spatiale européenne, ESAESA). Lancé en 2013, le satellite a pour mission de mesurer la position, la distance et le mouvementmouvement des étoiles. En s'appuyant sur une mesure de parallaxe. Car Gaïa photographiephotographie le ciel en continu, alors que notre Terre se déplace dans l'espace. Profitant de changements de position -- ou de parallaxe -- par rapport aux étoiles qu'il observe.

Une autre vue sur les étoiles et planètes situées dans un rayon de 10 parsecs autour de notre Soleil. Au centre, le Soleil en jaune et ses planètes en vert. © galaxymap.org, Twitter : @galaxy_map
Une autre vue sur les étoiles et planètes situées dans un rayon de 10 parsecs autour de notre Soleil. Au centre, le Soleil en jaune et ses planètes en vert. © galaxymap.org, Twitter : @galaxy_map

Un recensement détaillé des étoiles, naines brunes et planètes

La carte proposée par les chercheurs aujourd'hui est d'autant plus intéressante que les étoiles les plus proches de nous fournissent des informations fondamentales à notre compréhension de la physique stellaire et, plus largement, de la Voie lactéeVoie lactée. D'autant que la carte ne comprend pas seulement les positions des étoiles, mais aussi leur classe spectrale ou leur luminositéluminosité. Plus de la moitié, par exemple, sont des étoiles de classe M, des naines rouges qui ressemblent à Proxima Centauri -- l'étoile la plus proche du Soleil. Et seulement 18 étoiles appartiennent à la même classe que notre étoile.

Un zoom sur les cinq premiers parsecs autour de notre Soleil. © galaxymap.org, Twitter : @galaxy_map
Un zoom sur les cinq premiers parsecs autour de notre Soleil. © galaxymap.org, Twitter : @galaxy_map

Les chercheurs annoncent déjà que des dizaines de naines brunes ont pu échapper à leur inventaire. Car brillant trop faiblement pour être repérées. Quant aux planètes, leur nombre pourrait encore grossir avec le développement des méthodes de détection. Peut-être que la nouvelle moisson de données de la mission Gaïa qui devrait être disponible au premier semestre 2022 permettra de compléter un peu plus cette carte.

Des chercheurs nous offrent aujourd’hui, grâce aux données recueillies par la mission Gaïa, la carte de notre voisinage galactique la plus détaillée à ce jour. © galaxymap.org, Twitter : @galaxy_map
Des chercheurs nous offrent aujourd’hui, grâce aux données recueillies par la mission Gaïa, la carte de notre voisinage galactique la plus détaillée à ce jour. © galaxymap.org, Twitter : @galaxy_map