Illustration au premier plan de la superterre Gliese 832c, environ 5,4 fois plus massive que notre planète. Sur la photographie à l’arrière-plan prise le 20 juin dernier par Efraín Morales Rivera, on distingue son étoile parent, la naine rouge Gliese 832 distante de 16 années-lumière autour de laquelle elle gravite en 36 jours dans la zone habitable. © Efraín Morales Rivera de la Societé Astronomique des Caraïbes et UPR Arecibo

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Gliese 832c, la meilleure candidate à l’habitabilité dans notre voisinage

ActualitéClassé sous :Astronomie , exoplanètes , planète extrasolaire

L'exoplanète offrant la meilleure habitabilité dans notre voisinage galactique est une super-Terre en orbite autour d'une naine rouge distante de 16 années-lumière. L'équipe d'astronomes qui a fait récemment sa découverte évaluent son « index de similarité avec la Terre », ou ESI, à 0,81. La composition et la densité de son atmosphère ou encore les perturbations chroniques de son étoile peuvent néanmoins rendre cette planète inhospitalière.

Les exoplanètes potentiellement habitables connues à ce jour sont désormais au nombre de 23 selon le PHL (Planetary Habitability Laboratory) de l'université de Puerto Rico à Arecibo. Un recensement, certes toujours sujet à modification (et à réinterprétation), qui a vu sa population de candidats doubler cette année. Rien d'étonnant à cela quand on sait que les confirmations de planètes extrasolaires ont bondi de 800 cas en l'espace de huit mois (1.800 exoplanètes confirmées à ce jour). Bien sûr,la quête est loin, très loin d'être achevée et beaucoup de travail attend les astronomes car pas moins de 4.234 candidates figurent dans les archives du satellite Kepler.

Récemment débusquée par l'équipe de Robert A. Wittenmyer (université de la Nouvelle-Galle du Sud, Australie), la superterre Gliese 832c pourrait prétendre au titre de meilleure exoplanète habitable proche de nous. Bien sûr, l'information est à prendre avec des pincettes car tout dépend de plusieurs conditions qui ne sont pas toutes connues.

Découverte à travers trois télescopes différents employant des spectrographes de haute précision pour les mesures de vitesse radiale, Gliese 832c est une superterre, au minimum cinq fois plus massive que la Terre, qui gravite autour de son étoile en 36 jours à une distance moyenne de 24 millions de kilomètres (entre 0,13 et 0,19 UA). L'étoile Gliese 832 est, quant à elle, une naine rouge (type spectral M), moins massive (0,45 masse solaire) et moins chaude (environ 3.200 ° C à sa surface) que notre Soleil. Éloignée de seulement 16,1 années-lumière, elle est observable par tout astronome amateur de l'hémisphère sud dans un instrument pointé en direction de la constellation de la Grue (Grus).

Comparaison de la taille de Gliese 832c, meilleure candidate à l’habitabilité dans notre voisinage galactique, avec la Terre. © UPR Arecibo

Un Système solaire à plus petite échelle

Naviguant sur le bord intérieur de la zone habitable de son système, l'exoplanète est susceptible de recevoir un flux d'énergie comparable à celui que recueille la Terre, estiment les auteurs de cette étude. En fonction de son atmosphère, ses températures pourraient être équivalentes à celles qui règnent dans notre biosphère. Cependant, soumise à des cycles saisonniers très variables et dans l'hypothèse où son atmosphère est plus dense (probabilité importante pour les superterres), la planète ressemblerait alors davantage à une super-Vénus ! Ajoutons à cela que les naines rouges (en supériorité numérique dans la Galaxie) ont très mauvaise réputation car fréquemment sujettes à des sautes d'humeurs susceptibles d'affecter violemment les planètes qui les entourent...

Néanmoins, avec les données qu'ils ont en leur possession pour caractériser cette planète, les chercheurs ont établi qu'il s'agit, à ce jour, de la meilleure candidate à l'habitabilité dans notre voisinage galactique. Son « index de similarité avec la Terre » (Earth Similarity Index ou ESI) est de 0,81 (la valeur 1 est pour la Terre), soit presque le même que les exoplanètes Kepler-62e (distante de 1.200 années-lumière) et Gliese 667Cc (à 24 années-lumière).

Avec environ 0,6 fois la masse de Jupiter, Gliese 832b fut en 2009 la première exoplanète identifiée dans ce système voisin. Séparée de 3,6 unités astronomiques de son étoile-parent, elle boucle son orbite en 9,4 années. Pour les chercheurs, celle-ci a pu jouer au fil du temps un rôle dynamique important, à l'instar de notre Jupiter au cours de la jeunesse notre Système solaire. Pour eux, le système de Gliese 832 pourrait d'ailleurs se lire comme une version à petite échelle du nôtre.

Il ne reste plus qu'à glaner davantage d'informations, découvrir d'éventuels autres mondes autour de la naine rouge et, bien sûr, caractériser avec plus de précision Gliese 832c si d'aventure elle transite devant l'astre qui la gouverne.

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