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Les planètes semblables à la Terre seraient nombreuses

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Plus d'un tiers des systèmes solaires dotés de planètes géantes récemment détectées arborerait des planètes telles que la Terre, pourvues d'océans profonds et ainsi favorables à la vie. Tel est le résultat d'une étude menée par des chercheurs de l'Université de Colorado (Boulder, Etats-Unis) et de l'Université d'Etat de Pennsylvanie.

Vue d'artiste d'une planète extrasolaire

L'étude a pris pour objet un type de système planétaire différent de notre système solaire, où des géantes gazeuses, des «Jupiters chauds», se trouvent en orbite à très faible distance de leur étoile, certaines étant même plus proches de celle-ci que Mercure ne l'est du Soleil. Les scientifiques pensent que de telles planètes ont migré en direction de leur étoile à mesure que le système planétaire se formait, perturbant l'espace environnant et déclenchant la formation de planètes comme la Terre, couvertes d'océans, situées en «zone habitable», favorables à l'évolution de la vie.

"L'étude indique que les Jupiters chauds poussent et attirent le matériau du disque proto-planétaire durant leur voyage, en projetant des débris rocheux vers l'extérieur où ils s'agrégeraient pour former des planètes telles que la Terre," précise Sean Raymond, de l'Université de Colorado. Au même moment, les forces du gaz dense chaud environnant ralentissent les petits corps glacés des régions externes du disque, les entraînant dans un mouvement spiral vers l'intérieur, permettant de délivrer de l'eau aux jeunes planètes. Ces dernières pourraient ainsi compter des océans de plusieurs milliers de kilomètres de profondeur. Une nouvelle classe de planètes, couvertes d'océans, situées dans des systèmes solaires différents du nôtre, dont il est possible qu'elles soient habitables, serait ainsi définie.

Les recherches sont publiées dans la revue Science du 8 septembre.

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