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En bref : la sonde Juno est prête à partir

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Si tout se passe comme prévu, c'est le 5 août que décollera la fusée Atlas qui doit expédier la sonde Juno en direction de Jupiter pour un voyage de cinq ans.

Placée à l'intérieur de sa coiffe, la sonde Juno va être hissée au sommet de la fusée Atlas V qui doit l'expédier en direction de Jupiter. © Nasa/Cory Huston

Au même titre que la mission News Horizons qui rejoindra Pluton en 2015, la mission Juno fait partie du programme américain New Frontiers destiné à effectuer une exploration approfondie du Système solaire. Pour lancer cette sonde de plus de 3,5 tonnes en direction de la planète gazeuse géante, il a été nécessaire d'ajouter cinq propulseurs à poudre à la fusée Atlas V qui décollera le 5 août de Cap Canaveral, en faisant ainsi le plus puissant lanceur de cette famille de fusées. Lorsque Juno se séparera de son lanceur après avoir acquis sa vitesse de vol, la sonde pourra déployer ses trois panneaux solaires de plus de 20 mètres de long chacun. Ils ne seront pas de trop pour fournir l'énergie indispensable à bord, surtout lorsque la sonde sera arrivée vers Jupiter qui reçoit vingt-cinq fois moins de lumière solaire que la Terre.

C'est en juillet 2016 que Juno devrait se satelliser autour de la planète géante gazeuse. Sur une orbite polaire la faisant circuler à 5.000 kilomètres d'altitude au-dessus des nuages, la sonde sera chargée d'étudier la structure de l'atmosphère, d'observer les aurores polaires, de cartographier le champ magnétique intense et de déterminer la composition du noyau de la planète.

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