Des chercheurs ont trouvé, en Italie, dans la grotte du Fossellone et dans la grotte de Sant’Agostino, ici à l’image, des traces d’une colle utilisée par les hommes de Néandertal pour assembler leurs outils. © Paola Villa, Muséum d’histoire naturelle de Boulder (États-Unis)

Sciences

Néandertal utilisait bien de la colle il y a plus de 40.000 ans

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On imagine parfois l'Homme de Néandertal un peu bête. Limité intellectuellement. Pourtant, les preuves du contraire semblent s'accumuler. Ainsi, des chercheurs confirment aujourd'hui que les Néandertaliens utilisaient bien la colle et maîtrisaient le feu.

Déboucher un tube de colle pour assembler deux objets, c'est aujourd'hui un acte courant. Mais il y a plusieurs dizaines de milliers d'années, les choses n'étaient pas aussi simples. Pourtant, des chercheurs de l'université du Colorado à Boulder (États-Unis) affirment qu'il y a entre 55.000 et 40.000 ans, des Hommes de Néandertal utilisaient déjà une sorte de colle pour assembler des outils en pierre et des manches de bois ou d'os.

« Nous continuons ainsi à montrer que les Néandertaliens n'étaient pas des primitifs inférieurs », remarque Paola Villa, conservatrice au Muséum d'histoire naturelle de Boulder. Leurs preuves : plus de 1.000 outils provenant de deux sites italiens. Sur certains d'entre eux, les chercheurs ont trouvé des traces d'une colle composée à partir de résine de pin.

Des silex portant des traces de résine de pin. Des traces visibles sous les lettres « R » et qui ont été analysées par les chercheurs lorsqu’une flèche apparaît. © Degano et al., Université du Colorado

Néandertal maîtrisait le feu

C'est la chromatographie en phase gazeuse, couplée à la spectrométrie de masse, qui leur a permis d'arriver à cette conclusion. Et de confirmer ainsi que les Hommes de Néandertal recouraient assez régulièrement à cette technique pour fabriquer des outils élaborés.

Ces travaux semblent aussi confirmer que les Néandertaliens étaient capables d'allumer un feu lorsqu'ils en avaient besoin. Une idée qui ne fait pas tout à fait l'unanimité. Pourtant, la sève de pin sèche lorsqu'elle est exposée à l'air. Ainsi, les hommes de Néandertal ont-ils eu besoin de la réchauffer un peu avec du feu pour en faire une colle efficace.

Pour en savoir plus

Comment l'Homme de Néandertal a inventé la colle

Il y a 200.000 ans, l'Homme de Néandertal avait déjà inventé la colle. Mais, contrairement à ce que les scientifiques pensaient, pour l'extraire de l'écorce de bouleau, il n'a pas eu besoin de déployer des trésors d'ingéniosité.

Article de Nathalie Mayer paru le 10/09/2017

Des chercheurs de l’université de Leyde sont parvenus à reproduire les techniques apparemment employées par Néandertal pour fabriquer de la colle. © Jorre, Wikipédia, CC by-sa 3.0

Pour fixer une pointe en silex sur sa lance en bois, l'Homme de Néandertal utilisait... de la colle ! Elle était à base d'extraits d'écorce de bouleau. C'est ce que des analyses scientifiques avaient déjà démontré il y a quelques années. Mais le doute planait toujours sur la méthode -- a priori complexe -- employée à cette époque pour fabriquer cette colle.

Face au manque d'échantillons correctement préservés, des chercheurs de l'université de Leyde (Pays-Bas) ont choisi la voie de l'archéologie expérimentale pour éclaircir le mystère. Ils ont identifié plusieurs moyens qui auraient pu être mis en œuvre par Néandertal.

En chauffant de l’écorce de bouleau, on obtient une résine que l’Homme de Néandertal utilisait pour coller les pointes de ses lances. © Diederik Pomstra, université de Leyde

De l'écorce de bouleau et du feu

La première technique apparaît d'une extrême simplicité. Pourtant, jusque-là, on la pensait complexe. En effet, les expériences précédentes n'avaient conduit à l'extraction à chaud que de faibles quantités de résine, laissant croire qu'un contrôle très précis de la température était indispensable.

Les expériences des archéologues de l'université de Leyde montrent au contraire qu'il est possible de produire de la colle, même à des températures assez variables. De l'écorce de bouleau et un feu, c'est donc tout ce dont l'Homme de Néandertal a eu besoin pour inventer la colle. Il a ensuite eu tout le loisir de développer des méthodes plus élaborées afin, déjà à cette époque, d'améliorer les rendements.

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