En Ardèche, l’Abri du Maras est connu de tous les spécialistes de Paléolithique moyen. La grotte a accueilli des Hommes de Néandertal pendant longtemps. Une nouvelle découverte témoigne de l’intelligence de notre cousin.

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L'Abri du Maras, situé en Ardèche, a été le foyerfoyer d'Hommes de Néandertal pendant une longue période. Les archéologues y ont retrouvé de nombreux vestiges, essentiellement lithiques appartenant au Moustérien, du Paléolithique moyen.

Aujourd'hui, c'est une autre trouvaille faite sur ce site qui témoigne du mode de vie des Néandertaliens : une minuscule cordelette trouvée à trois mètres sous la surface. Celle-ci est prisonnière d'une couche géologique âgée de 42.000 à 51.000 ans. Décrite dans la revue Scientific Reports, la cordelette, dont l'âge estimé est de 50.000 ans, est la plus vieille jamais découverte et aussi un formidable reste de la technologie de l'Homme de NéandertalNéandertal.

La cordelette découverte dans l'Abri de Maras en France vue au microscope. © M.H Moncel, <em>Scientific Reports</em>
La cordelette découverte dans l'Abri de Maras en France vue au microscope. © M.H Moncel, Scientific Reports

Un bout de ficelle du Paléolithique

Le bout de ficelle est minuscule : 6,2 millimètres de long pour 0,5 millimètre de large. Les chercheurs ont dû l'observer au microscopemicroscope pour étudier sa composition. La cordelette est composée de fibres d'écorce de conifères, tissées dans le sens antihoraire. Puis trois fibres, ainsi créées, sont rassemblées et tissées ensemble dans le sens horaire pour former la corde. Selon B. L. Hardy, premier auteur de l'étude et chercheur au département d'anthropologie de l'université de l'Ohio, la technique utilisée est similaire à celle des cordes actuelles.

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Les archéologues cherchent à connaître la fonction de cette corde. Elle ne ferait pas obligatoirement partie d'un outil, mais serait plutôt le vestige d'un filet, d'un sac ou même d'un vêtement. Avant cette découverte, la corde la plus ancienne connue datait de 19.000 ans avant notre ère et était vraisemblablement l'œuvre des humains modernes qui vivaient près du lac de Tibériade.

Mais la corde trouvée dans l'Abri du Maras provient d'une époque où il n'y avait pas d'Homo sapiens dans la région. Cette découverte est un argument supplémentaire en faveur des hypothèses sur l'intelligenceintelligence de l'Homme de Néandertal. Aussi brillant que nous, il aurait vécu selon des coutumes élaborées et aurait été capable d'utiliser des technologies avancées.