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L'érythropoïétine (EPO) est une hormonehormone naturelle composée d'une chaîne polypeptidique de 165 acides aminésacides aminés. Produite principalement par le reinrein et le foiefoie, elle régule l'érythropoïèse, c'est-à-dire la production des érythrocytes (ou globules rougesglobules rouges) par la moelle osseusemoelle osseuse. Principales cellules du sang, les globules rouges ont pour rôle de transporter les moléculesmolécules d'oxygèneoxygène dans le sang.

Lorsque la quantité d'oxygène délivrée aux tis­sus est insuffisante (hypoxiehypoxie), la synthèse d'EPO augmente ainsi que la produc­tion d'érythrocytes. Inversement, la production d'EPO et de globules rouges diminue en cas d'hyperoxygénation. Certaines hormones peuvent aussi augmenter la synthèse d'EPO, comme la thyroxinethyroxine, les androgènesandrogènes, la prolactineprolactine et l'insulineinsuline.

Depuis 1983, l'EPO est produite de manière industrielle en introduisant un gènegène porteur de son ADNADN dans une cellule. Cette EPO dite « recombinante » ne diffère pratiquement pas de l'EPO physiologique. Plusieurs pathologiespathologies nécessitent l'administration d'érythropoïétine, comme les patients souffrant d'anémiesanémies associées à des maladies chroniques (rhumatisme inflammatoire, cancercancer, myélomemyélome, SIDASIDA...), de déficiences rénales ou d'anomaliesanomalies sanguines. On peut aussi en administrer en autotransfusion après une intervention chirurgicale par exemple.

Par sa capacité à augmenter l’oxygénation du sang, l’EPO a très tôt été identifiée comme dopant par le milieu sportif. © I.Arle41, Fotolia

Par sa capacité à augmenter l’oxygénation du sang, l’EPO a très tôt été identifiée comme dopant par le milieu sportif. © I.Arle41, Fotolia

Dopage à l’EPO

Du fait de sa capacité à augmenter l'oxygénation du sang, l'EPO a très tôt été identifiée comme facilitateur de performances dans le milieu sportif. L'administration de cette hormone permet aux poumonspoumons, au cœur et aux muscles de travailler beaucoup plus sans que la fatigue ne se fasse sentir. De plus, il retarde l'apparition d'acide lactique, produit au cours du travail musculaire quand l'oxygène vient à manquer. Mais à long terme, une surdose d'EPO entraîne un épaississement du sang, augmentant les risques d'infarctus, de thrombosethrombose et d'embolie pulmonaireembolie pulmonaire. D'autres effets secondaires (palpitations, douleursdouleurs musculaires, éruptions cutanées, nausées et maux de tête violents) ont aussi été décrits.

L'EPO est dépisté dans les contrôles antidopage depuis 2000. Mais la fraude est difficile à détecter, car le taux d'hématocrite (volumevolume de globules rouges sur le volume sanguin total), qui avoisine normalement les 40 %, est très variable d'un individu à l'autre et la limite légale de 50 % peut facilement être dépassée lors d'un entraînement en altitude, par exemple. De plus, l'EPO étant rapidement éliminé par l'organisme, une prise illégale n'est plus détectable après quelques jours alors que ses effets perdurent deux à trois semaines. Par ailleurs, de nouvelles formes de dopagedopage sont apparues, comme l'EPO « retard », qui diffuse plus longtemps et permet donc de réduire les injections.