La caféine est un alcaloïde qui possède des effets psychostimulants. © Kateryna_Kon - Fotolia.com

Santé

Caféine

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Avec une consommation de l'ordre de 120.000 tonnes par an, la caféine est la plus populaire des molécules psychoactives. Elle porte le nom chimique de 1,3,7-trimethylxanthine. Alcaloïde de la famille des méthylxanthines, elle a été découverte par trois chimistes de façon indépendante : l'Allemand Friedlieb Ferdinand Runge en 1820, le Français Pierre Jean Robiquet en 1821 et le tandem Pierre Joseph Pelletier et Joseph Bienaimé Caventou la même année.

Les boissons et aliments riches en caféine

La caféine n'est pas seulement présente dans le café. On la trouve aussi dans le thé, le chocolat, la noix de kola ou le guarana (une plante originaire du Brésil). Une tasse de café contient entre 80 et 150 mg de caféine, une tasse de thé entre 15 et 50 mg et un carré de chocolat noir environ 60 mg. Les colas et les boissons énergisantes contiennent aussi de la caféine en quantité parfois importante. Une canette de Coca-Cola de 33 cl apporte ainsi 40 mg de caféine, une canette de 50 cl de Monster en contient 160 mg. On trouve aussi des chewing-gums et de nombreux compléments alimentaires enrichis en caféine. Il convient donc de ne pas cumuler les apports. 

Le chocolat et le thé sont une source de caféine au même titre que le café.

Les effets de la caféine

La caféine renforce le goût et apporte une légère note d'amertume aux aliments et aux boissons. Elle possède un effet stimulant général :

À ce titre, elle entre dans la composition de nombreux médicaments contre la douleur, la fatigue ou le mal des transports. Elle est aussi utilisée comme dopant naturel par les sportifs et comme coupe-faim. De nombreuses études suggèrent des effets positifs de la caféine sur la longévité, la prévention contre le cancer, la maladie d'Alzheimer, le diabète ou les maladies cardiovasculaires.

Un apport modéré (en dessous de 400 mg par jour) n'entraîne pas d'effets indésirables. Mais en excès (au-delà de 800 mg), la caféine induit nervosité, irritabilité, insomnie, diarrhée et peut entraîner une dépendance. Elle interagit en outre avec de nombreux médicaments comme les antibiotiques et empêche l'absorption de calcium et de magnésium.

Au niveau des plantes qui la produisent, la caféine agit comme un insecticide naturel et inhibe la germination des autres graines qui pourraient entrer en compétition avec elle.

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