Santé

Boire du café est bon pour la mémoire

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Plus qu'un stimulant, le café permet aussi d'améliorer la mémoire pendant au moins une journée. C'est en tout cas le résultat d'une étude récente qui devrait encourager les étudiants à boire du café, avec modération, la veille de leurs examens.

Le café est l’une des boissons les plus consommées dans le monde. Il a un rôle stimulant bien connu et permettrait aussi d’améliorer la mémoire. © sachman75, Flickr, cc by nc nd 2.0

Si le café a moins bonne réputation que le thé, il ne serait pas pour autant mauvais pour la santé, bien au contraire. Des études ont tour à tour démontré que le café limitait les risques de développer certaines pathologies comme les accidents vasculaires cérébraux (AVC) et certains cancers. Des travaux précédents du National Cancer Institute (NCI) ont également rapporté que les personnes âgées de 50 à 71 ans buvant en moyenne trois tasses de café par jour étaient mieux protégées contre les risques de décès à la suite de maladies cardiovasculaires et respiratoires, d'attaques cérébrales, de blessures, d'accidents, du diabète et même d'infections. La consommation de caféine serait également associée à une vie saine plus longue et aurait des effets protecteurs contre le déclin cognitif qui se produit au cours de la maladie d'Alzheimer.

Dans une nouvelle étude, publiée dans la revue Nature Neuroscience, des chercheurs de l'université Johns-Hopkins à Baltimore (États-Unis) ont découvert une nouvelle vertu de l'une des boissons les plus consommées au monde. Selon eux, le café stimulerait la mémoire, un effet qui n'avait jamais été observé auparavant.

Découverte en 1819 par le chimiste allemand Friedrich Ferdinand Rungen, la caféine est un alcaloïde présent, entre autre, dans le café. C’est un stimulant des systèmes nerveux central et cardiovasculaire. Cette nouvelle étude montre que la caféine permet aussi d’améliorer la mémoire chez l'Homme. © Benjah-bmm27, Wikimedia Commons, DP

Le café pour mieux repérer les différences visuelles

Pour parvenir à ce résultat, l'équipe a recruté 73 volontaires et leur a demandé de visionner diverses images représentant des objets. Une fois cette opération réalisée, la moitié du groupe a reçu une dose de 200 milligrammes de caféine, soit l'équivalent de deux tasses de café, et l'autre moitié a reçu un placebo. Le lendemain, les chercheurs ont demandé aux deux groupes de regarder une autre série d'images. Certaines étaient les mêmes que celles de la veille, d'autres étaient nouvelles, et quelques-unes étaient similaires mais avec quelques différences.

Les deux groupes ont réussi de la même façon à distinguer les anciennes des nouvelles images. Cependant, ceux ayant consommé de la caféine ont mieux réussi à repérer les différences sur les images similaires. Cette étude suggère donc que la caféine améliore la mémoire sur une durée d'au moins 24 heures.

« Si nous avions réalisé une expérience de test de mémoire standard sans utiliser d'images similaires, nous n'aurions pas découvert cet effet de la caféine, explique Michael Yassa, le directeur de cette recherche. Avec ces images difficilement différentiables, le cerveau doit entreprendre une tâche un peu plus ardue. » C'est donc ce processus, appelé séparation du modèle, qui est justement renforcé par la caféine.

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