Santé

Les oméga-3 boostent le système immunitaire

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Les oméga-3 contenus dans l'huile de poisson ne sont plus à présenter, tant ils font régulièrement l'objet d'articles qui vantent leurs mérites. Une étude récente a mis en évidence un bienfait supplémentaire : les oméga-3 optimiseraient notre système immunitaire et nous aideraient à lutter contre les infections.

L'huile de poisson contient des oméga-3 qui ont des effets bénéfiques sur notre santé. Les deux principaux oméga-3 sont l’acide docosahexaénoïque (DHA) et l’acide eicosapentaénoïque (EPA). © Shakreez, flickr, cc by sa 2.0

Qui n'a pas entendu parler des compléments alimentaires à base d'huile de poisson ? La presse médicale regorge en effet d'informations vantant ses bénéfices sur la santé. L'huile de poisson jouerait un rôle dans la prévention de nombreuses pathologies telles que les maladies cardiovasculaires, l'hypertension, les maladies de peau et Alzheimer. Elle rendrait même plus intelligent et augmenterait l'espérance de vie !

Mais pour savoir ce qu'il en est exactement et comprendre comment ces huiles agissent, revenons un peu en arrière. Dans les années 1970, deux médecins danois se sont rendu compte que les populations du Groenland vivaient plus longtemps et développaient moins de maladies cardiovasculaires. Ceci serait dû à leur régime alimentaire. Les Inuit consomment effectivement très peu de viande et se nourrissent presque exclusivement de poisson. Ils absorbent 147 kg de poisson par personne et par an, contre 7 kg pour un Américain moyen, et encore moins pour un Européen !

L'huile de poisson est obtenue à partir des tissus biologiques de poissons gras, comme le thon. © Tome Puchner, flickr, cc by nc nd 2.0

Or, les poissons, et en particulier les poissons gras tels que le saumon, le thon ou la sardine, sont très riches en oméga-3. Ces derniers sont des acides gras poly-insaturés et sont essentiels, car notre organisme ne peut pas les fabriquer. Les oméga-3, dont les deux principaux sont l'acide docosahexaénoïque (DHA) et l'acide eicosapentaénoïque (EPA), doivent donc nous être fournis par notre alimentation. L'huile de poisson en est une source riche.

Les oméga-3 présentent différents effets bénéfiques sur notre santé. Par exemple, ils augmentent la plasticité des cellules et améliorent la transmission de l'influx nerveux. De nombreux travaux ont également mis en évidence une action anti-inflammatoire des oméga-3. Ils empêcheraient le système immunitaire, et en particulier les lymphocytes T, de faire preuve de zèle et d'endommager les tissus. Une étude récente, publiée dans Journal of Leukocyte Biology, a souligné un nouveau rôle de ces précieux acides gras, qui viendraient renforcer le système immunitaire.

Mieux protéger grâce aux oméga-3

Pour leurs expériences, l'équipe de recherche de la Michigan State University aux États-Unis a utilisé deux groupes de souris. Pendant cinq semaines, un groupe a reçu de l'huile de poisson en complément alimentaire et pas l'autre. Les auteurs ont ensuite comparé des échantillons sanguins provenant de ces deux groupes. Ils ont montré que les souris ayant reçu de l'huile de poisson produisaient plus de lymphocytes B, c'est-à-dire de globules blancs spécialisés dans la production d'anticorps. Cette propriété des oméga-3 aiderait donc notre organisme à lutter contre les infections.

Ainsi, les oméga-3 contenus dans l'huile de poisson auraient deux effets complémentaires sur notre système immunitaire. D'une part ils limiteraient l'hyperactivité des lymphocytes T afin d'éviter les risques d'inflammation, et d'autre part ils amélioreraient la production de lymphocytes B pour mieux lutter contre les infections. L'huile de poisson n'est pas un produit miracle mais cette étude montre qu'elle pourrait être un précieux allié de notre santé.

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