Comme chaque année à cette saison, la France connaît une épidémie de gastro-entérite. Pour échapper à cette maladie redoutée, il est important de bien se laver les mains et d’éviter les contacts avec les personnes malades. Mais faut-il aussi prendre ses distances avec son animal de compagnie ? Des propriétaires de chiens rapportent des cas où l'animal et l'Homme ont eu en même temps des symptômes de gastro-entérite. En 2015, des chercheurs ont montré que le norovirus humain qui cause des diarrhées peut se lier aux cellules de l'intestin du chien. Inversement, la transmission du virus du chien à l'Homme serait possible mais reste à prouver.
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Article paru le 15 avril 2015

Les norovirus font partie de la famille des Caliciviridae, qui possèdent un génomegénome ARN simple brin. Très contagieuxcontagieux chez l'Homme, ces virusvirus provoquent des vomissements, diarrhéesdiarrhées, crampes abdominales, pendant 28 à 60 heures. En 2012, les norovirusnorovirus humains ont été isolés chez des chienschiens européens. De plus, d'autres travaux ont trouvé une séropositivitéséropositivité au virus humain plus importante lorsqu'un chien est présent à la maison.

En tant que vétérinaire, Sarah Caddy rencontre souvent des propriétaires de chiens qui lui demandent s'ils peuvent transmettre des infections à leur animal et vice versa : « Il existe de nombreuses anecdotes de chiens et d'humains [vivant] dans la même maison qui ont, en même temps, une gastro-entéritegastro-entérite ».

C'est pourquoi, avec d'autres chercheurs britanniques et français, elle a voulu savoir si les norovirus humains pouvaient infecter les chiens. Pour cela, les scientifiques ont utilisé des particules de norovirus humain non-infectieuses, contenant seulement les protéinesprotéines de la capsidecapside. Ces moléculesmolécules, externes au virus, permettent à ce dernier de se lier aux cellules hôteshôtes. Chez l'individu infecté, le virus s'associe aux antigènesantigènes HBGA (antigènes, A, B, H...), exprimés par les globules rougesglobules rouges mais aussi par les cellules épithéliales intestinales. Les chiens expriment les HBGA dans leur salivesalive et à la surface des cellules intestinales épithéliales, ce qui pourrait permettre l'attachement du virus aux cellules.

Dans le doute, mieux vaut prendre des précautions d’hygiène en cas de gastro-entérite humaine ou canine à la maison. © Brian Brooks, Flickr, CC by-nc-nd 2.0

Dans le doute, mieux vaut prendre des précautions d’hygiène en cas de gastro-entérite humaine ou canine à la maison. © Brian Brooks, Flickr, CC by-nc-nd 2.0

Le norovirus humain peut infecter les chiens

Dans cette recherche parue dans Journal of Clinical Microbiology, les chercheurs ont montré que des protéines virales de norovirus humains peuvent bien se lier au tissu gastro-intestinal canin, ce qui suggère que l'infection est possible. L'analyse sérologique d'échantillons a montré des preuves d'une exposition au norovirus dans 43 échantillons sur 325 chiens : il existerait donc bien une réponse immunitaireréponse immunitaire des chiens contre le norovirus humain.

Sur 67 chiens qui avaient une gastro-entérite, les virus CPV et CECoV ont été détectés respectivement chez dix et deux chiens. Mais le norovirus n'était pas une cause majeure d'infection chez ces chiens. Les chercheurs proposent que les chiens soient sensibles au norovirus, mais moins que les humains. En résumé, si l'infection est possible, en théorie, le risque de causer une maladie chez le chien semble faible.

La question d'une transmission du virus du chien à l'Homme reste en suspens. Reste à savoir également si des chiens peuvent jouer un rôle dans des épidémies humaines. Les scientifiques notent toutefois que les crises les plus importantes ont souvent lieu dans des endroits où les chiens sont absents, comme des hôpitaux ou des bateaux de croisière. En attendant que plus de données scientifiques soient disponibles, mieux vaut prendre des précautions d’hygiène en cas de gastro-entérite dans la maison, qu'elle soit humaine ou canine.