Mis à part dans les films de science-fiction, la taille des insectes ne dépasse généralement pas quelques centimètres. Certains papillons possèdent pourtant des ailes aussi grandes que des oiseaux et des espèces de criquets atteignent 10 cm de long sans leurs antennes.

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Une guerre interstellaire fait ragerage entre l'humanité et un peuple extraterrestre nommé « ArachnidesArachnides », des insectesinsectes géants apparentés qui crachent de l'acideacide, tissent des toiles géantes et dont les mandibulesmandibules peuvent fracturer un rocher... Rassurez-vous : nous sommes ici dans l'universunivers du film Starship Troopers et aucun de ces monstres n'existe pour de vrai. La plupart des insectes (quoique pas si inoffensifs que ça) ne dépassent pas quelques millimètres ou quelques centimètres. Certains atteignent toutefois des tailles impressionnantes.

Quel est le plus grand insecte ?

Le plus grand insecte, en taille et surface, est l'Atlas (Attacus atlas), un papillon nocturnenocturne originaire des forêts d'Inde. Ses ailes mesurent jusqu'à 30 cm de large et couvrent 400 centimètres carrés, soit deux fois la taille d'un boitier DVDDVD. Le Bombyx Hercule (Coscinocera hercules), avec ses ailes de 300 cm2, est aussi un bon candidat.

La sorcière blanche d'Afrique du Sud (Thysania agrippina) détient le record du plus grand insecte par l'envergure de ses ailes, qui peut atteindre 35 cm. Avec sa couleurcouleur blanc crème, on la confond facilement avec une chauve-sourischauve-souris ou un oiseauoiseau quand elle vole.

Mis à part les papillons, le plus gros insecte terrestre est le titantitan (Titanus giganteus), un coléoptèrecoléoptère vivant dans la forêt amazonienne. Le plus grand spécimen connu mesure 16,7 cm, antennes et pattes non comprises.

Le papillon <em>Thysania agrippina</em> est l’insecte qui a la plus grande envergure d’ailes au monde. ©Acrocynus
Le papillon Thysania agrippina est l’insecte qui a la plus grande envergure d’ailes au monde. ©Acrocynus

Quel est le plus gros insecte ?

Même géants, les papillons restent relativement légers et ne font pas le poids face à d'autres insectes beaucoup plus massifs. La palme du plus lourd insecte revient au Goliathus goliatus, un coléoptère nocturne vivant en Afrique dans les forêts équatoriales et la savane. Sa larvelarve pèse entre 80 et 100 grammes, soit quatre fois plus qu'un canari ! L'individu adulte pèse cependant seulement la moitié. Si l'on considère l'insecte adulte, c'est le weta géant qui est l'insecte le plus lourd. Cette espèce endémiqueendémique de Nouvelle-Zélande, que les Maoris nomment « le dieu des choses laides », est apparenté aux criquets. Le plus gros spécimen retrouvé pesait 71 grammes pour 10 cm de long (sans les pattes).

Le weta géant est le plus gros insecte du monde : il pèse jusqu’à 70 g. © Arpingstone, <em>Wikimedia Commons</em>, CC by-sa 3.0
Le weta géant est le plus gros insecte du monde : il pèse jusqu’à 70 g. © Arpingstone, Wikimedia Commons, CC by-sa 3.0

Quel est le plus long insecte du monde ?

Le plus long insecte du monde est un phasme et mesure 56,7 cm antennes comprises. Détenu par le Musée d'histoire naturelle de Londres, il a été nommé Phobaeticus chani, « super-canne de Chan » en raison de son mimétismemimétisme avec les pousses de bambou. Découvert au cœur de Bornéo en Malaisie, son corps en forme de brindille mesure 35,7 cm à lui seul (sans les antennes) et lui permet de se dissimuler dans les branchages.

Découvert en 2008 à Bornéo, <em style="text-align: center;">Phobaeticus chani</em>est le plus grand insecte actuel. © Philip Bragg
Découvert en 2008 à Bornéo, Phobaeticus chaniest le plus grand insecte actuel. © Philip Bragg

Quel est le plus gros insecte ayant existé sur Terre ?

Mais tout cela n'est rien comparé aux insectes ayant vécu à l'époque des premiers reptilesreptiles. Le Meganeuropsis, un insecte de l'ordre des Ordonata et qui vivait il y a 300 millions d'années, avait une envergure de 68 cm, soit la taille d'un écran TV de 27 pouces, d'après les fossilesfossiles retrouvés en France et au Kansas (États-Unis). De tels géants ont aujourd'hui disparu, sans doute en raison de la diminution progressive du taux d’oxygène dans l'atmosphèreatmosphère, et de l'arrivée progressive des oiseaux qui les ont concurrencés, les insectes géants se nourrissant eux aussi de plus petits insectes. Une trop grande taille a probablement diminué la capacité des insectes ailés à se diriger en cas de ventvent.