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Origine du riz et histoire : d'où vient le riz ?

Dossier - Le riz, une plante fascinante
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Le riz est un aliment qui se retrouve souvent dans nos assiettes. Et tant mieux, car ses bienfaits sont nombreux ! Il existe différents types de riz : riz basmati, riz gluant, riz rouge, riz complet… Découvrez tout de cette plante étonnante dans notre dossier.

  
DossiersLe riz, une plante fascinante
 

D'où vient le riz ? D'Asie, certes, mais encore ? Quelle est précisément l'origine du riz ? Cette plante a joué un rôle capital dans le développement de certaines civilisations. Découvrez son histoire sans plus attendre.

Il y a des milliers d'années, les populations de l'Asie se sont implantées dans les deltas et ont domestiqué le riz.

Quelle est l'origine du riz ? et son histoire ? D'où vient le riz ? En Asie, les paysages sont sculptés par les rizières en terrasses. © Yidian Cheow, Flickr, CC by-nc 2.0

Le riz en Asie

La productivité a favorisé l'accroissement démographique et permis le développement des civilisations ainsi que la coopération. La force unificatrice du riz est particulièrement visible dans le delta du Mékong, au sud du Vietnam. Les besoins en eau ont façonné les paysages et la culture.

Les courbes des rizières en terrasses, qui semblent s'étendre à l'infini, rehaussent la beauté de nombreux paysages asiatiques, à tel point que les terrasses de Banaue, aux Philippines, sont inscrites au patrimoine culturel mondial de l'Unesco.

Un bulul est une statuette de bois gardant les champs de riz chez les peuples ifugao, aux Philippines. Il s'agit d'une représentation anthropomorphique de la divinité du riz, chargée de protéger les semences et la récolte. © Jastrow, Wikimedia Commons, DP

Parmi les poacées, le riz occupe, avec le blé, la plus importante place concernant la consommation humaine. Des traces archéologiques d'utilisation du riz remontent en Chine à 9.000 ans et on en trouve en Corée, en Inde, en Thaïlande, etc.

Delta du Mékong, au Vietnam. © LisArt, Flickr, CC by-nc 2.0

Au XXe siècle, Shigemoto Kato décrivit l'existence de deux sous-espècesOryza sativa japonica et Oryza sativa indica, que les Chinois reconnaissaient dans les types « Keng » et « Hsien ». Roland Portères reconnaîtra pour Oryza glaberrima une origine africaine indépendante. Nous avons donc, avec trois grands types de riz, une richesse fabuleuse.

Sac de riz. © 3dman eu, Pixabay, DP

Origine du riz et évolution

Le génome du riz a été séquencé. L'analyse ADN a permis d'établir l'arbre phylogénétique du riz depuis son ancêtre commun (voir image ci-dessous), avec un scénario d'évolution qui prend en compte la tectonique des plaques et les modifications de l'environnement.

Phylogénie du riz. © IRD, Inra

L'origine du genre Oryza se situe en Eurasie il y a 50 Ma, mais son ancêtre provenait d'Afrique : les faibles divergences impliquent un transport récent (voyages humains) ; les plus fortes divergences reflètent des transports anciens liés aux migrations animales et alors, la paléodistribution devient cohérente. Les animaux transportent les graines, défèquent et piétinent le sol : trois facteurs favorisants ! Puis, la domestication a prolongé les déplacements.

L'Asie du Sud-Est est un refuge pour les espèces d'Oryza adaptées aux forêts humides ; l'Asie centrale, plus sèche, en est un pour les riz de lumière, particulièrement les formes annuelles à gros grain.

Le riz et les légumes se trouvent actuellement dans le monde entier, par exemple :

  • cuisine cajun, en Louisiane ;
  • cuisine du Mexique ;
  • cuisine du Moyen-Orient ;
  • cuisine de l'Europe du Sud ;
  • cuisine du Sénégal.

Pour en savoir plus, voir les ressources de l’IRD sur le riz.