La réalité virtuelle a connu un élan à partir de 2015 grâce à l’arrivée de casques plus abordables et à la volonté de plusieurs grandes marques (Facebook, Google, Samsung, Sony…) qui ont décidé de miser sur cette technologie. © Sergey Nivens, fotolia
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Réalité virtuelle : Qu'est-ce que c'est ?

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Définition de réalité virtuelle : La réalité virtuelle (en anglais, virtual reality ou VR) est une technologie qui permet de plonger une personne dans un monde artificiel créé numériquement. Elle ne doit pas être confondue avec la réalité augmentée (voir à ce propos notre dossier sur la réalité augmentée et ses applications).

Il peut s'agir d'une reproduction du monde réel ou bien d'un univers totalement imaginaire. L'expérience est à la fois visuelle, auditive et, dans certains cas, haptique avec la production d'un retour d'effets. Lorsque la personne est équipée des interfaces adéquates, comme des gants ou des vêtements, elle peut alors éprouver certaines sensations liées au toucher ou à certaines actions (coup, impact...).

Les casques de réalité virtuelle

Cette immersion se fait au moyen d'un casque de réalité virtuelle qui place un système d'affichage 3D stéréoscopique sur le nez, devant les yeux. Certains modèles sont équipés de capteurs qui détectent les mouvements de la tête pour permettre à l'utilisateur de regarder autour de lui. Les images sont alors recalculées en temps réel pour se synchroniser avec la direction du regard.

Les salles de réalité virtuelle 

Il existe aussi des salles de réalité virtuelle dans lesquelles les images sont projetées sur les murs, le sol et le plafond avec un système de capture des mouvements qui sert à ajuster la perspective en fonction des déplacements.

La réalité virtuelle et ses applications : jeux vidéo, simulateurs…

La réalité virtuelle à destination du grand public a connu un essor à partir de 2015 avec l'arrivée de casques à la fois plus performants et abordables. Google a joué la carte de la démocratisation en proposant un modèle en carton baptisé Carboard qui s'utilise avec un smartphone en guise de système d'affichage.

Plusieurs constructeurs dont Samsung (Gear VR), HTC (HTC Vive), Sony (PlayStation VR) et Oculus (Oculus Rift) ont sorti des casques munis de capteurs de mouvements principalement destinés aux jeux vidéo et aux applications récréatives. Plus onéreux, ils sont reliés à un ordinateur ou une console de jeu.

La réalité virtuelle a également de nombreuses autres applications : formation avec des simulateurs, traitement de phobies, simulation d'actes chirurgicaux, architecture, archéologie avec la reconstitution de sites, visites virtuelles de musées, etc.

La réalité virtuelle c’est quoi ?

Le terme réalité virtuelle englobe une série de technologies informatiques qui visent à immerger une ou plusieurs personnes dans un environnement virtuel créé par des logiciels. Un environnement qui reproduit plus ou moins fidèlement un décor réel.

L'utilisateur accède au décor virtuel par le biais d'un casque de réalité virtuelle. Pour que l'immersion soit totale, la réalité virtuelle n'utilise pas uniquement la vue de l'environnement recréé par les logiciels.

D'autres sens comme l'odorat (diffusion d'odeurs), l'ouïe (émission de bruits) et le toucher peuvent être stimulés.

La réalité virtuelle est parfois appelée VR (Virtual Reality), réalité simulée par ordinateur ou multimédia immersif. Elle est parfois confondue à tort avec la réalité augmentée, qui s'appuie sur un environnement réel avec l'ajout d'éléments virtuels (d'où le terme de réalité augmentée, qui correspond en quelque sorte à une amélioration de la réalité).

 quoi sert la réalité virtuelle ?

Pour le grand public, la réalité virtuelle est très souvent associée aux jeux vidéo. Vous ajustez votre casque, vous vous mettez dans la peau d'un soldat qui doit franchir des obstacles et tuer un maximum d'ennemis. Certains clips musicaux et films en 3D s'appuient aussi sur la RV. Mais les fins de la réalité simulée par ordinateur ne sont pas uniquement ludiques.

Dans le domaine militaire, cette technologie avancée est employée par exemple pour entraîner les pilotes d'avion et les parachutistes.

Dans le domaine de la santé, elle aide les chirurgiens avant une intervention et aide à traiter certains patients atteints d'une peur incontrôlable comme l'agoraphobie (peur des foules), l'arachnophobie (peur des araignées) ou l'acrophobie (peur du vide). Les applications commerciales se multiplient également.

Certaines sociétés de transport et compagnies d'assurances utilisent la réalité virtuelle à des fins publicitaires pour catapulter le client à l'intérieur de leurs véhicules ou pour les sensibiliser sur des dangers réels comme les accidents de la route. La RV a aussi sa place dans l'éducation, notamment dans le cadre de vidéoconférences virtuelles, et en architecture pour visiter des bâtiments avant leur construction.

Comment fonctionne la réalité virtuelle ?

Le casque de réalité virtuelle a la lourde tâche de vous envoyer dans un environnement virtuel en vous faisant croire que les scènes qui s'y produisent sont bel et bien réelles. Comment cet accessoire exerce-t-il son pouvoir de persuasion ? En grande partie grâce à son écran stéréoscopique.

Vos deux yeux voient les mêmes images, mais pas tout à fait dans le même angle afin d'obtenir un effet de profondeur. La parallaxe contribue aussi à la profondeur. Cette technique consiste à mettre en mouvement certains objets plus lentement pour accentuer la distance qui les sépare de l'utilisateur.

Le réalisme des mouvements est quant à lui obtenu avec plusieurs capteurs : le gyroscope pour les angles, l'accéléromètre pour les mouvements 3D, et le magnétomètre pour détecter la position du casque. Ces capteurs sont regroupés sous l'appellation « head-traking ». Côté audio, l'immersion est assurée par le son spatialisé qui reproduit les bruits depuis des angles différents en fonction de la position de l'utilisateur. 

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