Les constellations emblématiques du ciel d’hiver au-dessus de l’horizon ouest et nord-ouest. Sirius, l’étoile la plus brillante du ciel, est visible à gauche. Bételgeuse, dans Orion (visible à droite de Sirius), est la neuvième étoile la plus brillante. Rigel, également dans Orion (ici sous l’horizon) est la sixième étoile la plus brillante du ciel terrestre. © Sebastian Voltmer, fotolia

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Quelles sont les étoiles les plus brillantes du ciel ?

Question/RéponseClassé sous :Espace , Astronomie , étoile

À l'œil nu, l'être humain peut voir jusqu'à 3.000 étoiles dans des conditions optimales (ciel limpide, sans pollution lumineuse). Parmi elles, des étoiles très brillantes et de couleurs différentes. Certaines sont plus visibles que d'autres car plus proches ou parce qu'elles sont très chaudes. Découvrez les étoiles les plus brillantes dans le ciel terrestre.

L'étoile la plus brillante du ciel est bien sûr le Soleil, la plus proche de nous (150 millions de kilomètres, soit 8 minutes-lumière) et celle autour de laquelle la Terre tourne. Mais en dehors de l'astre solaire, devenu d'ailleurs si familier qu'on oublierait presque de l'inclure dans le classement des étoiles les plus brillantes, quelles sont celles qui irradient le plus dans le ciel terrestre ?

Sirius « l’ardente », l’étoile la plus brillante du ciel

Ciel boréal et austral confondu, c'est Sirius qui est sur la première marche du podium. Impossible de la manquer par une belle soirée d'hiver, elle scintille de toutes les couleurs au-dessus de l'horizon sud, dans la constellation du Grand Chien (Canis Majoris). Au-dessus d'elle, le chasseur Orion qu'elle accompagne. Son nom grec Seiros signifie « la brûlante » ou « l'ardente ». En effet, dans l'antiquité, son lever héliaque (avant le lever du Soleil) coïncidait avec le solstice d'été, les jours les plus chauds de l'année en Égypte et à la période où le Nil était en crue. Très importante pour les anciens Égyptiens, l'étoile, associée à la déesse Isis, marquait d'ailleurs le début de l'année. Le mot « canicule » vient du latin canicula (« petite chienne ») en résonance avec la présence de l'étoile lors des périodes de grosse chaleur.

Sirius, l'étoile la plus brillante du ciel. © Akira Fuji

L'étincelante Sirius affiche une magnitude apparente de -1,46. Distante de seulement 8,6 années-lumière, elle est la cinquième étoile la plus proche de notre Système solaireAlpha Canis Majoris (α Canis Majoris) est une étoile double. Mais son compagnon est impossible à distinguer à l'œil nu. Avec deux fois la masse du Soleil, Sirius A domine. Sirius B, quant à elle, est une naine blanche, le reste d'un Soleil — la première d'ailleurs à avoir été découverte.

La deuxième étoile la plus brillante du ciel

Canopus est la deuxième étoile la plus brillante du ciel. Sa magnitude apparente est -0,72. Elle se situe à environ 36° au sud de Sirius, au sein de la constellation de la Carène. Pour la voir, dans l'hémisphère nord, il faut être à moins de 37° de latitude. L'étoile était adorée des anciens Égyptiens.

Étoile supergéante de couleur jaune-blanc distante d'environ 310 années-lumière, Canopus est 65 fois plus grande que notre Soleil (au centre du Système solaire, elle s'étendrait jusqu'au trois quarts de la distance Soleil-Mercure) et 15.000 fois plus brillante que lui (si nous pouvions la voir de près).

Zoom sur Sirius A et son compagnon, la naine blanche Sirius B. © ESA, Hubble, Akira Fujii, DSS2

Les 10 étoiles les plus brillantes du ciel

Voici les 10 étoiles les plus brillantes du ciel — en dehors du Soleil —, les constellations auxquelles elles appartiennent, leur magnitude apparente et leur distance avec la Terre :

  1. Sirius ; constellation : Grand Chien (surtout visible le soir en hiver) ; distance : 8,6 années-lumière ; magnitude apparente : -1,46.
  2. Canopus ; constellation : Carène ; distance : 310 années-lumière ; magnitude apparente : -0,72.
  3. Arcturus ; constellation : Bouvier (surtout visible le soir en été) ; distance : 36 années-lumière ; magnitude apparente : -0,04.
  4. Alpha du Centaure (plus exactement Alpha Centauri A) ; constellation : Centaure ; distance : 4,3 années-lumière ; magnitude apparente : -0,01.
  5. Véga ; constellation : Lyre (surtout visible le soir en été) ; distance : 25 années-lumière ; magnitude apparente : +0,03.
  6. Rigel ; constellation : Orion (surtout visible le soir en hiver) ; distance : 630 années-lumière ; magnitude apparente : +0,12.
  7. Procyon ; constellation : Petit Chien (surtout visible le soir en hiver) ; distance : 11 années-lumière ; magnitude apparente : +0,38.
  8. Achernar ; constellation : Éridan ; distance : 139 années-lumière ; magnitude apparente : +0,54.
  9. Bételgeuse ; constellation : Orion (surtout visible le soir en hiver) ; distance : 500 années-lumière ; magnitude apparente : +0,56.
  10. Hadar ; constellation : Centaure ; distance : 390 années-lumière ; magnitude apparente : +0,63.
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