La magnitude apparente du Soleil est de -26,7 alors que sa magnitude absolue est de 4,9. © qimono, Pixabay License

Sciences

Magnitude apparente

DéfinitionClassé sous :Univers , magnitude apparente , magnitude absolue

En astronomie, le terme magnitude apparente est employé pour définir la perception que nous avons de la luminosité d'une étoile dans le ciel. Ou la luminosité que présente un astre tel que vu depuis la Terre. La magnitude apparente est notée « m ». Et comparer magnitude apparente et magnitude absolue permet de se faire une idée de la distance qui nous sépare d'une étoile.

La magnitude apparente dépend de trois facteurs. De la luminosité intrinsèque de l'étoile, évidemment. De la distance qui nous sépare de l'étoile considérée, bien sûr. Mais également de ce que les astronomes appellent l'extinction. Car, entre l'étoile considérée et la Terre, la lumière va immanquablement rencontrer des poussières et des nuages de gaz qui vont l'absorber ou la diffuser. Et parmi les principales causes d'extinction : l'atmosphère terrestre. Ce qui explique qu'à diamètre équivalent, les télescopes spatiaux sont plus performants que les télescopes terrestres.

La magnitude apparente de Mars et de Jupiter à son maximum est de -2,9. © TBIT, Pixabay License

Pas d’information physique sur l’étoile

Notez que sa magnitude apparente ne renseigne pas sur la brillance réelle d’une étoile. Ni sur sa nature physique, contrairement à la magnitude absolue qui donne une idée de l'irradiance intrinsèque de l'étoile. Cependant, l'échelle reste la même. C'est une échelle logarithmique inverse. Le passage d'une magnitude à l'autre se fait par une multiplication de la luminosité par environ 2,5. Le terme inverse signifie que plus le nombre est petit, plus l'objet considéré est brillant.

Ainsi, les objets les plus faibles visibles avec le télescope spatial Hubble ou avec un seul des télescopes principaux du Very Large Telescope (VLT) ont une magnitude de 30. Soit des objets 4 milliards de fois moins lumineux que ceux que l'on peut voir à l'œil nu. Un bon télescope d’amateur peut voir des objets jusqu'à la magnitude 15. On parle de magnitude limite de l'instrument. Des jumelles permettent de voir jusqu'à la magnitude 10 et les objets les plus faibles visibles à l'œil nu ont une magnitude de 6. Les objets très brillants, quant à eux, ont une magnitude négative. Vénus a une magnitude de -4,6, Sirius de -1,4, la pleine Lune de -12,7 et le Soleil de midi de -26,7.

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