Aurore boréale photographiée le 23 juin 2015, à environ 50 km à l’ouest de Philadelphie, aux États-Unis. L’éjection de masse coronale (survenue sur le Soleil le 20 juin) a créé le surlendemain une tempête géomagnétique classée G4. Le 22 juin, notre Planète fut arrosée de rayons cosmiques durant deux heures. © Jeff Berkes

Sciences

Y a-t-il des trous dans le bouclier magnétique de la Terre ?

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Pour expliquer la douche inhabituelle de rayons cosmiques ayant eu lieu le 22 juin 2015 durant deux heures, une équipe de chercheurs a créé plusieurs simulations à partir des données collectées par le télescope Grapes 3, en Inde. Elle suggère que, ce jour-là, le champ magnétique terrestre fut durement éprouvé, et même fissuré, par une tempête solaire. Une fragilité de notre bouclier qui surprend et alerte les scientifiques.

Le 22 juin 2015, une tempête géomagnétique heurta le champ magnétique terrestre au moment où l'activité solaire (cinq éruptions en cinq jours) s'intensifiait. Une de plus, direz-vous, sauf que cette tempête se distingue de la plupart des autres. Comme l'ont montré les enregistrements réalisés avec le réseau de détecteurs de muons Grapes 3 (Gamma Ray Astronomy PeV EnergieSphase-3), situé à Ooty, en Inde, l'atmosphère de notre Planète fut, ce jour-là, bombardée durant deux heures de rayons cosmiques, ce qui est loin d'être habituel.

Selon les simulations d'une équipe de chercheurs de la Tata Institute of Fundamental Research, ces rayons de hautes énergies ont profité de brèches dans les remparts de la magnétosphère pour s'insinuer. Le phénomène provoqua nombre de perturbations radio aux plus hautes latitudes, assorties d'aurores polaires flamboyantes.

Une situation qui n'est pas sans être préoccupante, ont souligné les auteurs dans leur étude publiée récemment dans Physical Review Letters, car cela suggère que le champ magnétique de notre Planète peut changer et s'affaiblir. Bref, ce bouclier indispensable à la vie sur Terre n'est pas à toute épreuve.

Vue du réseau de détecteurs de muons Grapes 3 (Gamma Ray Astronomy PeV EnergieSphase-3), situé à Ooty, en Inde. © Grapes-3 experiment

Une impressionnante tempête solaire

Tout a commencé avec une puissante éjection de masse coronale (en anglais, Coronal Mass Ejection ou CME) éructée par le Soleil. Quelque 40 heures plus tard, les particules projetées se sont abattues sur la magnétosphère terrestre à plus de 2,5 millions de kilomètres par heure, compressant notre bouclier au point de le réduire d'une taille moyenne de 11 rayons terrestres à seulement 4.

Cette tempête solaire fut, en quelque sorte, en mesure de reconfigurer le champ magnétique terrestre. « Cette vulnérabilité peut se produire lorsque le plasma magnétisé du Soleil déforme le champ magnétique terrestre, étirant sa forme aux pôles et diminuant sa capacité à dévier les particules chargées », explique le communiqué de l’American Physical Society.

Par chance, cet évènement insoupçonné n'a duré que deux heures et n'a eu que des conséquences mineures. Cependant, cet exemple rappelle combien il est important d'étudier ces phénomènes afin de pouvoir prévenir les éruptions solaires et, ainsi, s'y préparer pour éviter un chaos planétaire dans nos sociétés devenues très dépendantes de l'électricité, des échanges radio, des satellites, etc. Que se serait-il passé en effet si la tempête solaire avait été de la même intensité que celle de 1859, connue sous le nom d'« évènement de Carrington » (voir aussi « Tempêtes solaires : l'évènement de 2012 servira-t-il de leçon ? ») ? Notre monde, interconnecté, très vulnérable, aurait sans doute eu des difficultés à s'en remettre.

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