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En vidéo : la rotation de l'astéroïde Vesta

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Profitant de son rapprochement avec la Terre en ce début d'année, les astronomes ont braqué le télescope spatial Hubble en direction de l'astéroïde Vesta. Ils ont ainsi pu réaliser un film de sa rotation.

Cette image en fausses couleurs a été réalisée à partir des données fournies par le télescope Hubble. Les différences de couleurs correspondent aux altitudes, bleu pour les cratères, rouge pour les sommets. On remarque qu'un immense cratère occupe la majeure partie de l'astéroïde. © B. Zellner (GSU)/P. Thomas (Cornell)/HST/Nasa

Le 22 février dernier, l'un des principaux membres de la ceinture d'astéroïdes, Vesta, passait à l'opposition. À un peu plus de 320 millions de kilomètres de nous, entre les orbites des planètes Mars et Jupiter, Vesta devenait presque visible à l'œil nu avec une magnitude de 6,1. Rappelons que ce corps d'environ 530 kilomètres de diamètre, qui représente à lui seul 9 % de la masse totale de la ceinture d'astéroïdes, fut découvert en 1807 par l'astronome Heinrich Olbers.

Les observations réalisées par les télescopes terrestres et orbitaux nous ont montré des différences d'albédo sur ce brillant astéroïde, qui ont permis de mesurer sa période de rotation sur lui-même : 5,34 heures, ce qui est très rapide pour un astre de cette taille. Pendant 3 jours, du 25 au 28 février 2010, le télescope spatial Hubble a réalisé 146 images de Vesta qui, une fois assemblées, montrent l'aspect de l'astéroïde au fil de sa rotation.

Les 146 images ont été réalisées pendant 3 jours par le télescope spatial Hubble et ont permis de réaliser cette vidéo de la rotation de l'astéroïde Vesta.

En attendant Dawn...

Les images réalisées par Hubble permettent de distinguer des détails d'une quarantaine de kilomètres sur Vesta. La majeure partie de la surface est très brillante, ce qui intrigue depuis longtemps les astronomes. Comment le sol d'un corps aussi ancien, très riche en pyroxène, peut-il éviter l'assombrissement qui résulte de l'action du vent solaire ? Les scientifiques ont imaginé que l'astéroïde était peut-être protégé de cette érosion par l'émission d'un champ magnétique qui détournerait les particules solaires.

En dehors des zones brillantes, on distingue des taches de couleurs. Les plus sombres correspondraient à d'anciens écoulements de lave. Vesta est en effet un astre qui possédait lors de sa formation une source de chaleur interne qui a provoqué sa fusion. À l'instar des planètes telluriques, c'est un astre différencié en plusieurs couches : un noyau de nickel et de fer, un manteau rocheux d'olivine et une croûte de régolite. Les taches orangées visibles sur les images de Hubble correspondent à des cratères d'impact. Le plus important d'entre eux mesure 460 kilomètres de diamètre. Il est le résultat d'une collision avec un autre astéroïde, qui se serait produite il y a environ un milliard d'années.

Il faudra attendre juillet 2011 pour avoir les premières images rapprochées de l'astéroïde Vesta. C'est à ce moment que la sonde américaine Dawn lui rendra visite pour en cartographier la surface, avant de s'élancer vers un autre célèbre astéroïde, Cérès.

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