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La ceinture d'astéroïdes se situe entre les orbitesorbites de Mars et JupiterJupiter. Elle abrite plusieurs centaines de milliers d'objets dont la taille varie du grain de poussière au planétoïde de quelques centaines de kilomètres. VestaVesta et PallasPallas, avec un diamètre d'environ 500 kilomètres, sont les plus gros membres du groupe. CérèsCérès, avec ses 950 kilomètres, est classé à part : depuis 2006 l'Union Astronomique InternationaleUnion Astronomique Internationale l'a rangé dans la famille des planètes nainesplanètes naines en raison de sa forme sphérique.

Depuis quelques années les scientifiques étudient la menace possible des géocroiseurs pour notre planète. À l’image du scénario de l’extinction des dinosaures, ces astéroïdes sont-ils une menace pour la vie sur Terre ? Futura-Sciences a interviewé Jean-Pierre Luminet, astrophysicien de renom afin d’en savoir plus. © Futura-Sciences

La ceinture d'astéroïdesastéroïdes est une relique du Système SolaireSystème Solaire primitif. Alors que les planètes se formaient par accrétionaccrétion, la région comprise entre Mars et Jupiter a subi les effets des résonancesrésonances orbitales produites par la planète géanteplanète géante gazeuse, ce qui a limité les phénomènes d'accrétion : l'accélération des planétésimaux a produit de nombreuses collisions et ces perturbations ont empêché la formation d'une planète sur cette orbite.

La poussière produite par les collisions entre astéroïdes spirale lentement vers le SoleilSoleil et donne naissance à la lumière zodiacalelumière zodiacale.

La ceinture d'astéroïdes compte trois grandes familles : des astéroïdes riches en carbonecarbone (type C), ceux riches en silicatessilicates (type S) et ceux riches en métauxmétaux (type M).