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Le mammouth laineux : mammuthus primigenius

Dossier - L'éléphant : plus grand animal terrestre actuel
DossierClassé sous :zoologie , ivoire , éléphant

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L'éléphant est l'un des derniers grands mammifères de notre planète. Intelligent, bien adapté à son milieu, nous devons le protéger car il est encore chassé pour son ivoire. L’éléphant est un animal touchant, qui reste présent dans l’imaginaire de l’homme depuis ses premières apparitions, sous le nom de mammouth.

  
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Mammuthus primigenius est un cas particulier dans notre dossier. Car le mammouth laineux est le seul de toutes les espèces disparues dont nous connaissons la constitution.

Reproduction d'un mammouth. © Flying Puffin- CC BY-SA 2.0

Au début du XXème on découvrit le mammouth congelé de Beresovska très bien conservé et il enflamma les esprits ! Aussi grand que l'éléphant d'Asie, le mammouth laineux mâle atteignait 2,80 à 3,40 mètres au garrot. Il pouvait peser jusqu'à six tonnes.

Mammuthus Primigenius dans toute sa plendeur © 2007 Kyle Flood

Le mammouth laineux vivait au Pléistocène supérieur et s'est éteint après la dernière période glaciaire. Pour lutter contre le climat, l'animal disposait d'une épaisse fourrure d'hiver, composée des poils pouvant atteindre 90 centimètres qui couvraient eux-mêmes une sous-laine dense ainsi qu'une couche de graisse de près de 10 centimètres ! Cette isolation procurait à Mammuthus Primigenius un supplément de chaleur nécessaire pour sa survie. Pour se protéger ou pour attaquer, il possédait également d'imposantes défenses, très recourbées.

Mais, il existe de nombreuses autres espèces de mammouths assez différentes. Les huit espèces connues de mammouths font partie de la famille des éléphantidés (Elephantoidae). L'ADN retrouvé montre que les gènes sont très proches de ceux de l'éléphant actuel.