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Anatomie de l'éléphant

Dossier - L'éléphant : plus grand animal terrestre actuel
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L'éléphant est l'un des derniers grands mammifères de notre planète. Intelligent, bien adapté à son milieu, nous devons le protéger car il est encore chassé pour son ivoire. L’éléphant est un animal touchant, qui reste présent dans l’imaginaire de l’homme depuis ses premières apparitions, sous le nom de mammouth.

  
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Ici nous allons étudier l'anatomie de l'éléphant : trompe de l'éléphant, tête, oreilles... tout va passer en revue.

L'heure du bain pour les éléphants. © Sharonang - Domaine public

La tête

Elle doit être très solide pour supporter les efforts de la trompe mais aussi les défenses et comporte donc des os massifs mais pourvus de cavités remplies d'air pour en diminuer le poids. La musculature du cou, bien qu'imposante ne pourrait mouvoir aisément cet immense boîte crânienne si elle était faite d'os pleins.

L'encéphale très gros est aussi pourvu de nombreuses circonvolutions, tout un chacun connaît « l'intelligence » et la mémoire de l'éléphant.

Les oreilles sont très grandes, surtout chez Loxodonte. Elles n'ont pas qu'une fonction auditive mais aussi une fonction de thermorégulation. Très vascularisé le lobe de l'oreille fait fonction de refroidisseur ! Effet très augmenté si l'éléphant asperge ses oreilles avec de l'eau mais leur audition n'est pas des plus performantes, la trompe est plus efficace pour se diriger par exemple.

Les yeux sont petits et enfoncés, la vue n'est pas extraordinaire mais le regard de l'éléphant est souvent « touchant » avec son œil myope et ses grands cils.

L'oeil de l'éléphant, Namibie

Les dents et la digestion

On sait que les incisives supérieures forment les défenses qui peuvent peser jusqu'à 50-80 kg chez les mâles âgés...(l'ivoire pour lequel l'animal est chassé, nous y reviendrons). Elles sont des outils qui permettent, par exemple de dégager des racines.

Les éléphants ont des dents de lait et en changent au bout d'un an environ. Les molaires des éléphants adultes sont grosses comme de bonnes briques et pèsent environ 2.5kg chez un adulte.

Avec ce qu'il mange l'animal use beaucoup ses molaires et peut les remplacer : il a, en effet, 5 bourgeons  dentaires par demi mâchoire et peut donc remplacer les dents usées avec des molaires de plus en plus grosses avec l'âge. Mais quand les six sont usées, il ne peut plus mâcher et meurt de ne pouvoir s'alimenter convenablement vers 50 ou 60 ans. Il mastique par des mouvements antéropostérieurs et « use » ainsi sa nourriture coriace avant de l'avaler.

La digestion n'est pas efficace, il a besoin de 150 kg de nourriture par jour et 60% est évacuée par l'intestin un excellent compost pour la savane, mais un bien piètre rendement pour l'animal ! Avec ce système il propage aussi les graines de différentes plantes qui ne souffrent pas des phénomènes digestifs peu performants de l'animal.

Les membres

Ce sont de véritables colonnes qui supportent ce plantigrade et, paradoxe on arrive à des répartitions de poids très faibles de l'ordre de la livre au cm carré. Donc une démarche lente mais légère qui permet à l'animal de marcher sur tous les sols avec « doigté » mais il a de la peine à descendre une pente un peu raide, les membres ne pliant pas facilement et il ne saute jamais !

Patte de l'éléphant

La peau

Elle est très fragile malgré ses apparences de pachyderme. Mais tous ces plis permettent d'évacuer de la chaleur en augmentant la surface. Même épaisse cette peau est sensible aux piqûres d'insectes qui énervent beaucoup les éléphants (sortes de taon particulièrement). Ils aiment se baigner, c'est leur plus grand plaisir.

© Fortes / Flickr - Licence Creative Common (by-nc-sa 2.0)

La couche de graisse sous-cutanée est très mince mais l'éléphant supporte assez bien le froid malgré tout, ils peuvent monter assez haut en altitude sans souffrir du froid.

La glande temporale des mâles et la gestation des femelles

Les  glandes sont situées entre l'œil et l'oreille et suintent parfois d'un liquide épais et musqué. On ne connaît pas exactement le rôle de cette glande, mais les éléphants en « musth » c'est le terme consacré quand la glande est active, sont nerveux, agressifs et imprévisibles. Il semble que ce soit lié à l'activité sexuelle, mais on ne sait pas encore comment. Et il est très difficile d'étudier les animaux dans cet état.

La maturité sexuelle est atteinte vers 6 à 8 ans, la gestation dure 20 à 22 mois et le petit (100 kg à la naissance) est allaité pendant 2 ans.

Pour la comparaison loxodonte et éléphant voir le paragraphe des mammouths et le grand tableau.

Elephants Asie/ Afrique © discovery channel