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Ivoire et éléphant dans l'art

Dossier - L'éléphant : plus grand animal terrestre actuel
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L'éléphant est l'un des derniers grands mammifères de notre Planète. Intelligent, bien adapté à son milieu, nous devons le protéger car il est encore chassé pour son ivoire. L’éléphant est un animal touchant, qui reste présent dans l’imaginaire de l’Homme depuis ses premières apparitions, sous le nom de mammouth.

  
DossiersL'éléphant : plus grand animal terrestre actuel
 

On a de multiples exemples dans nos musées de magnifiques objets en ivoire de morse, d'éléphant et d'autres animaux. Et on retrouve l'éléphant jusque dans la littérature pour enfants avec le célèbre Babar.

Statuettes faites en ivoire. © USFWS Mountain-Prairie, CC By 2.0

L'ivoire dans l'art

Bijoux, statuettes et autres sculptures... l'ivoire se retrouve dans toute une série d'objets d'art. 

Olifant en ivoire à décor historié XIe siècle. © Musée Clermont-Ferrand
Défense ivoire de morse sculpté inouit. © Musée civilisations, Canada

Œuvre maîtresse du patrimoine liégeois, l'ivoire des Trois Résurrections a été restauré il y a quelques années dans les ateliers de l'Institut Royal du Patrimoine Artistique à Bruxelles. Depuis 1926, date des inondations catastrophiques à Liège, aucune intervention n'avait été faite. Cet ivoire superpose, à la manière carolingienne, de haut en bas, trois scènes de résurrection rapportées par la Bible :

  • La fille de Jaïre ;
  • Le fils de la veuve de Naïm ;
  • Lazare.

Le style est mosan, avec des silhouettes fluides drapées et leurs chevelures caractéristiques de même que les acanthes. L'œuvre est datée des années 1025-1060.

Ivoire dit des Trois Résurrections, Liège.

L'éléphant dans l'art en tant qu'animal

Mais l’éléphant est aussi souvent présent dans l'art en tant qu'animal, surtout dans l'art indien.

Et en Asie en général, témoin l'étendard royal du Laos : le motif central des anciennes armes royales du Laos est l'Erawan, ou l'éléphant tricéphale, monture du dieu Phra Indra, dieu que la mythologie lao décrit comme étant à la fois tout-puissant et miséricordieux. L'Erawan est encadré de deux parasols blancs étages, qui symbolisent la monarchie.

Et aussi en Afrique, jusque dans les blasons.

Kama, le « Cupidon » indien envoie des flèches de fleurs inspirant l’amour.

Babar : l'éléphant dans la littérature pour enfants

L'éléphant est aussi plus proche de nous, dans l'art populaire avec notre précieux « Babar », héros né en 1931 dans la littérature d'enfance. Pour ses soixante-quinze ans, il avait été choisi par le ministère de l'Écologie et du Développement durable pour sensibiliser les enfants au respect de l'environnement à travers un guide intitulé Babar, le P'tit Écolo. Quelque 425.000 exemplaires ont été distribués, durant l'été 2006, aux vacanciers sur les plages et aux péages des autoroutes Paris-Rhin-Rhône. Et, plus récemment encore, à Nantes, l'éléphant de Royal deLuxe fait un tabac en se promenant avec ses touristes sur les bords de la Loire...