David Elliott devant sa découverte, les restes du sauropode baptisé Savannasaurus elliottorum. Il a été trouvé dans la formation géologique australienne de Winton. © Australian Age of Dinosaurs, 2016, tous droits réservés

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Un nouveau dinosaure à long cou découvert en Australie

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Une nouvelle espèce de dinosaure herbivore, apparentée aux titanosaures, a été découverte en Australie et baptisée Savannasaurus elliottorum. Elle nous aide à mieux comprendre les migrations des dinosaures au cours des millions d'années à l'échelles des continents.

C'est depuis longtemps un truisme que de dire que les dinosaures ont constitué un clade de vertébrés au succès évolutif particulièrement remarquable. Ils ont en effet formé un groupe d'animaux dominant durant environ 160 millions d'années. Pour preuve, on trouve actuellement leurs restes fossilisés sur tous les continents, du Canada à l'Antarctique et du Maroc à l'Argentine en passant par l'Australie.

Un article publié dans Scientific Reports par une équipe internationale de paléontologues illustre parfaitement cette affirmation. Il rapporte la découverte de deux dinosaures sauropodes en Australie, des herbivores à long cou ressemblant au fameux brontosaure de l'Amérique du Nord. L'un s'appelle Diamantinasaurus matildae mais celui qui défraie la chronique aujourd'hui se nomme Savannasaurus elliottorum. Comme il est souvent d'usage, son nom scientifique fait honneur à son découvreur, David Elliott. C'est donc, en français, le « reptile des savanes d'Elliott ».

Une représentation d'artiste de Savannasaurus elliottorum, qui vivait il y a 98 millions d'années. Ces animaux pouvaient probablement peser de 15 à 20 tonnes. © Australian Age of Dinosaurs, 2016, tous droits réservés

Ce sauropode était bien un titanosaure jusque-là inconnu

David Elliott n'est pas un paléontologue mais un éleveur de moutons de la région centrale du Queensland, tombé par hasard sur les premiers os de ce dinosaure en 2005. Il n'en était cependant pas à son coup d'essai car, en 1999, il avait découvert dans sa propriété les restes de ce qui était à l'époque le plus grand dinosaure australien. Sa trouvaille l'a conduit à fonder un musée local, l'Australian Age of Dinosaurs (AAOD), destiné à présenter au public les nombreux restes de fossiles de dinosaures qui commençaient à apparaître.

Il a fallu dix ans aux paléontologues pour extraire patiemment de leur gangue de siltite, une roche sédimentaire apparentée au grès, les restes d'os fossilisés de S. elliottorum. Il apparaît maintenant qu'il s'agit bien d'une nouvelle espèce de sauropode faisant partie des titanosaures. Il vivait pendant le Crétacé, il y a environ entre 98 et 95 millions d'années. Les restes de l'animal retrouvé, haut de six mètres et long d'au moins 14 mètres, en font l'un des squelettes de dinosaures australiens du Crétacé les plus complets trouvés à ce jour.

Une reconstitution de la paléogéographie des continents il y a environ 100 millions d'années. La future région de Winton où a été découvert le sauropode australien est indiquée. © Colorado Plateau Geosystems

Savannasaurus elliottorum révèle l'histoire des dinosaures australiens

La découverte d'une nouvelle espèce de dinosaure est bien sûr intéressante en soi, mais dans le cas présent, les paléontologues ont des raisons supplémentaires de se réjouir. Cette nouvelle espèce offre des informations supplémentaires sur l'histoire des dinosaures, en particulier celle de leur dissémination à travers le Globe, alors que les continents dérivaient et que le climat changeait du Trias au Crétacé en passant par le Jurassique.

Les origines des ancêtres de S. elliottorum semblent se trouver en Amérique du Sud et sa découverte en Australie laisse penser que pour la rejoindre'ils ont traversé ce qui allait devenir l'Antarctique, il y a 105 millions d'années. Ces continents s'étaient déjà en grande partie séparés du supercontinent Gondwana, lequel regroupait initialement l'Afrique, l'Amérique du Sud, l'Antarctique et l'Australie il y encore 160 millions d'années.

Les ancêtres de S. elliottorum auraient donc traversé des ponts continentaux, d'abord entre l'Amérique du Sud et l'Antarctique puis l'Antarctique et l'Australie. L'Antarctique n'a jamais été complètement recouverte par des glaces pendant l'ère secondaire mais pour leur migration, les dinosaures auraient profité d'une période plus clémente il y a 105 millions d'années.

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