Reconstitution d'un troupeau de Diplodocus, à partir des empreintes de Courtedoux. © Catmando, Adobe Stock
Planète

Diplodocus

DéfinitionClassé sous :dinosaure , paléontologie , zoologie

Le Diplodocusfait partie des dinosaures les plus célèbres. Appartenant aux groupes des sauropodes, ce saurischien a vécu au Jurassique (voilà 150 à 147 millions d'années), dans les plaines luxuriantes de ce qui correspond aujourd'hui aux États-Unis. Sa taille d'environ 30 mètres de long en fait l'un des plus grands animaux connus ayant foulé la terre ferme.

Le Diplodocus, un adepte de la gigantothermie

Sa petite tête à l'extrémité du cou se termine par deux rangées de dents en peigne. Elles lui permettaient de ratisser les fougères et la végétation à sa portée. Bien que ne possédant sans doute pas un système de thermorégulation aussi efficace que les mammifères ou les oiseaux, son corps imposant devait suffire à une certaine inertie thermique : il devait mettre longtemps à se réchauffer ou à se refroidir. C'est un métabolisme appelé « gigantothermie ».

La découverte de nombreuses pistes à sauropodes montre que les Diplodocus devaient certainement vivre et se déplacer en troupeaux, et donc avoir une certaine organisation sociale.

Les Diplodocus, des géants terrestres herbivores sauropodes

Les sauropodes sont les plus grands herbivores terrestres qui ont existé. Les grands vertébrés que l'on trouve actuellement sont minuscules en comparaison avec les sauropodes. La baleine est le seul animal ayant un poids comparable aux plus grands sauropodes. 

Le Diplodocus est le plus connu des sauropodes, c'est un dinosaure que l'on peut identifier facilement. Il est reconnaissable avec sa longue queue, sa tête plate et ses pattes robustes. 

L'apparence de l'espèce Diplodocus a pu être décrite par l'analyse d'un squelette complet. Pour être plus précis, son cou pouvait atteindre une longueur de 6 mètres ce qui facilitait l'accès à la nourriture en hauteur. Sa queue était très longue, composée de nombreuses vertèbres caudales, elle permettait probablement de faire contrepoids au cou. 

Le Diplodocus est certainement le dinosaure le plus célèbre au monde et le plus apprécié du Muséum national d'Histoire naturelle.

Histoire de la découverte de l’espèce Diplodocus

L'histoire du Diplodocus est intéressante à connaître, cette espèce a été découverte en 1877 par Benjamin Mudge et Samuel Wendell Williston, quelque temps après l'invention du mot dinosaure. À cette période, les dinosaures fascinent le public et les chercheurs, la période Jurassique est mystérieuse et passionnante.

Arnaud Salomé est enseignant de Sciences de la Vie et de la Terre (SVT) dans un lycée. Il édite le site http://dinonews.net/, dédié aux dinosaures.

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