Les anchois avaient des cousins à dent de sabre

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Les anchois, ou engraulidés, sont de petits poissons inoffensifs pour l'Homme, de l'ordre des Clupéiformes. Toutefois, leurs cousins apparus suite à l'extinction du Crétacé-Paléogène auraient été moins faciles à mettre en conserve... Dans une étude publiée dans The Royal Society Open Science, des chercheurs retracent quelques caractéristiques de deux clupéiformes, Clupeopsis et Monosmilus, aujourd'hui éteints. Ces poissons feraient partie des premiers représentants du groupe des engraulidés.

Contrairement aux clupéiformes modernes, pour la plupart planctivores, ceux-ci étaient des prédateurs probablement piscivores. Dotés de canines dont... une dent de sabre ! Sur la mâchoire supérieure, ils disposaient de deux emplacements adjacents dont un seul était pourvu de cette longue dent élargie. Une asymétrie assez rare. Les chercheurs indiquent que « ces fossiles présentent une innovation trophique [liée à la chaîne alimentaire, ndlr] jusque-là non observée dans un milieu marin du Paléogène ancien » et qui n'a, visiblement, « pas persisté jusqu'à nos jours ». Actuellement, il existe tout de même quelques clupéiformes piscivores.

Autre détail les différenciant des anchois modernes : la taille. Quand un anchois mesure de nos jours quelques centimètres, Clupeopsis s'étendrait sur un demi-mètre et Monosmilus sur un mètre entier ! Bien que cela soit des estimations, puisque les spécimens étudiés n'ont pas été retrouvés dans leur intégralité. Il n'en reste pas moins qu'aux yeux des auteurs, les caractéristiques de Monosmilus et de Clupeopsis pourraient apporter des preuves supplémentaires que les anchois auraient dérivé d'un ancêtre piscivore.

Les poissons comme les anchois ou les sardines n'ont pas toujours eu un air inoffensif. © Richard Carey, Adobe Stock