La banquise fond deux fois plus vite que ce que les modèles précédents avaient prévu. © nyankotoasobu, Adobe Stock
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La banquise arctique fond 70 à 100 % plus vite que prévu

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[EN VIDÉO] Arctique : 35 ans de fonte de la banquise vue par la Nasa  Alors que l'année 2019 s'annonce lugubre pour le cercle arctique, une nouvelle animation de la Nasa montre l'évolution de la banquise durant les 35 dernières années, entre janvier 1984 et juillet 2019. Le déclin visible de l'étendue et de l'épaisseur de la glace lié au réchauffement climatique donne des frissons. 

Le déclin de la banquise située sur les côtes de l'Arctique est plus rapide que ce que les modèles prévoyaient, selon une étude de l'University College London (UCL) qui s'est appuyée sur une mise à jour des calculs et sur des technologies plus récentes offertes par les satellites de l'Agence spatiale européenne. 

L'étude, parue dans la revue The Cryosphere, conclut que la glace dans les principales régions côtières arctiques s'amincit à un rythme de 70 à 100 % plus rapide que le consensus établi. La cause de cette réévaluation spectaculaire : l'utilisation par les chercheurs de cartes plus récentes concernant l'épaisseur de la neige au-dessus de la glace, qui prennent cette fois-ci en compte l'impact de plusieurs décennies de changement climatique.

L'épaisseur de la banquise est en effet estimée en mesurant la hauteur de la glace au-dessus de l'eau, une mesure faussée par la quantité de neige qui pèse sur la banquise. « Les calculs précédents sur l'épaisseur de la banquise étaient basés sur une carte de la neige mise à jour pour la dernière fois il y a 20 ans, a expliqué le doctorant Robbie Mallett, qui a dirigé l'étude. Comme la banquise commence à se former de plus en plus tard dans l'année, la neige qui la recouvre a moins de temps pour s'accumuler. Nos calculs tiennent pour la première fois compte de cette diminution et suggèrent que la banquise fond plus rapidement que nous le pensions ».

 Dans les principales régions côtières arctiques, la glace s'amincit à un rythme de 70 à 100 % plus rapide que le consensus établi. © Lucezn, Getty Images

Le rôle isolant de la banquise 

Les chercheurs ont utilisé un satellite de l'Agence spatiale européenne pour calculer la hauteur de la glace au-dessus de l'eau et en déduire son épaisseur totale réelle, complétant cette estimation avec un nouveau modèle pour calculer l'épaisseur de la neige, développé avec l'Université d'État du Colorado (Etats-Unis). Combinés, ces résultats leur ont permis de mesurer le taux global de diminution de la glace, ainsi que sa variabilité d'une année à l'autre.

Cela constitue « une avancée majeure [pour rendre] plus précise l'interprétation des données que nous recevons des satellites », a estimé la professeure Julienne Stroeve, coautrice du rapport, rappelant que l'Arctique se réchauffe trois fois plus vite que la moyenne mondiale. L'épaisseur de la banquise constitue par ailleurs un « indicateur sensible de la santé de l'Arctique », a ajouté M. Mallett.

« Elle est importante car une glace plus épaisse agit comme une couverture isolante, empêchant l'océan de réchauffer l'atmosphère en hiver, et protégeant l'océan du soleil en été », a-t-il expliqué, ajoutant qu'une « glace plus mince avait également moins de chances de survivre pendant la fonte estivale ».

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