Décollage du Falcon Heavy du 11 avril 2019. © SpaceX

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Espace : quelles sont les fusées les plus puissantes ?

Question/RéponseClassé sous :Astronautique , lanceur lourd , Nasa

Découvrez quelles sont les fusées les plus grandes et les plus puissantes jamais construites, dans le passé, dans le présent et dans un futur proche.

À la sortie de la seconde guerre mondiale, deux superpuissances économiques et militaires se sont lancées à l'assaut de l'espace ouvrant une nouvelle ère en rivalisant d'ingéniosité pour lancer le premier satellite dans l'espace, la première sonde interplanétaire, le premier atterrisseur sur une autre planète, et bien sûr, le premier être humain.

Plusieurs lanceurs lourds ont jalonné cette histoire qui connaît à présent un nouveau souffle avec le « NewSpace ».

Falcon Heavy, premier décollage le 2 février 2018. © Nasa, SpaceX, Kenniston

Falcon Heavy, la fusée la plus puissante du monde

Dans le présent, en 2019, c'est le fameux Falcon Heavy de SpaceX, anciennement nommée Big Falcon Rocket (BFR) qui est au plus haut sur le podium. Le lanceur lourd est entré dans l'histoire lors de son premier lancement réussi, le 6 février 2018, sous le regard émerveillé de milliers de spectateurs sur Internet à travers le monde. Haute de 70 mètres, la fusée a une poussée au décollage de 22.800 kN. La charge utile qu'elle peut envoyer aux portes de l'espace, en orbite basse, s'élève à près de 64 tonnes et de 26,7 tonnes pour un transfert sur une orbite géostationnaire. Falcon Heavy est doté de propulseurs Falcon 9 modifiés. Vingt-sept moteurs Merlin au total sont réunis pour lancer ce mastodonte de 1.420 tonnes.

Lancement de la fusée Saturn V d'Appolo 11. © YouTube

Saturn V, la fusée la plus puissante de l’histoire

Souvent désigné comme le lanceur le plus puissant - c'est vrai actuellement -, le Falcon Heavy n'est cependant pas le plus grand et le plus impressionnant de tous les temps. Dans l'histoire, c'est Saturn V, mis à la retraite en 1973 après le lancement de Skylab I, qui décroche la première place. C'est le lanceur mythique des missions Apollo. Un colosse de 110 mètres de haut pour quelque 3.000 tonnes au décollage ! Sa force de poussée était de 39.840 kN.

Il fallait un tel monstre de puissance pour envoyer les premiers humains sur la Lune avec leurs vaisseaux. Saturn V était capable de transférer 118 tonnes de charge utile en orbite basse, et 47 tonnes en orbite géostationnaire. Quinze exemplaires ont été construits entre 1967 et 1973 pour un coût total de 6,5 milliards de dollars de l'époque (environ 45 milliards aujourd'hui !).

En construction, SLS sera le lanceur lourd le plus puissant de tous les temps. © Nasa

La Nasa prépare la fusée la plus puissante de tous les temps

Dans un avenir proche, si tout va bien et que la Nasa n'essuie pas trop de retard en raison du surcoût dans la fabrication de son nouveau lanceur lourd, Space Launch System (SLS) va battre tous les records et détrôner ses prédécesseurs. Il doit être prêt pour le retour des Américains sur la Lune en 2024, vivement souhaité par l'administration Trump, et les expéditions à suivre sur Mars. Son vol inaugural était initialement prévu fin 2018, mais il a été repoussé à juin 2020 et devrait l'être encore pour un premier lancement en juin 2021.

Avec 121 mètres de haut, SLS dépassera de 11 mètres l'illustre Saturn V. Sa poussée au décollage sera de 39.840 kN. Le lanceur pourra mettre 70 tonnes de charge utile en orbite basse.

Vue d'artiste du New Glenn, le futur lanceur de Blue Origin, dont le vol inaugural est prévu en 2021. © Blue Origin

New Glenn, un autre lanceur lourd puissant

Le premier vol de New Glenn est prévu pour 2021. Plus haut que le Falcon Heavy, le lanceur lourd développé par Blue Origin de Jeff Bezos (Amazon) n'a pas à rougir de son concurrent frontal. Au décollage, sa poussée sera de 17.500 kN. Il pourra mettre en orbite basse une charge de 45 tonnes et 13 tonnes en orbite géostationnaire.

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