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La planète-océan Kamino, un monde aquatique possible ?

Dossier - Les secrets de Star Wars
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Roland Lehoucq, astrophysicien au commissariat à l'énergie atomique de Saclay, est un passionné de science-fiction. Il analyse l'univers de Star Wars à travers le prisme de la réalité physique. À vos sabres laser, jeunes Jedi !

  
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Lorsque qu'Obi Wan Kenobi atterrit sur Kamino, il découvre une planète-océan où d'étranges créatures vivent dans des cités flottantes. Est-il possible d'imaginer un monde aquatique comme celui-là ?

© Anynobody, Wikimedia commons, CC by-sa 3.0
La planète Kamino. © Lucasflim Ltd

L'existence de planètes en dehors de notre Système solaire, longtemps restée incertaine, est désormais un fait confirmé. Toutes les planètes découvertes jusqu'à présent sont de grande taille, supérieure à celle de Jupiter. Cela n'a pourtant pas empêché les astrophysiciens d'imaginer à quoi pourrait ressembler une planète extrasolaire de type terrestre. Ils ont en particulier envisagé la possibilité d'une planète complètement recouverte d'eau.

Scénario de la formation d'une planète-océan

Pour former une planète-océan, les chercheurs ont proposé un scénario fondé sur l'évaporation d'une géante gazeuse de la taille de Neptune qui, après s'être formée, se serait rapprochée de son étoile. Ce phénomène de migration planétaire vers l'étoile semble plausible si l'on en croit la répartition des 483 planètes extrasolaires découvertes à ce jour (mise à jour en 2010). Une fois l'épaisse atmosphère évaporée sous l'effet du rayonnement de l'étoile, une partie du manteau de glace aurait fondu, entraînant la formation d'un immense océan dont la profondeur moyenne atteindrait une centaine de kilomètres. La pression au fond de celui-ci resterait suffisante pour conserver une partie du manteau solide. D'après ce scénario, une planète-océan pourrait être environ deux fois plus grande que notre planète et six fois plus massive. Elle serait séparée de son étoile d'une distance voisine de celle qui sépare la Terre du Soleil. L'eau étant un élément essentiel au développement de la vie telle que nous la connaissons, une planète-océan pourrait être un endroit idéal voir apparaître certaines formes de vie.

Une vue d'artiste de la mission Darwin avec 6 (au lieu de 3) satellites périphériques munis de télescopes, un satellite central pour la recombinaison des images et un dernier satellite pour les communications. © ESA, Medialab

Les missions Nasa de détection d'exoplanètes

Deux missions spatiales, Corot réalisée par le Centre national d'études spatiales et Kepler réalisée par la Nasa, ont été lancées dans le but de détecter des exoplanètes de type terrestre. Le satellite Corot a été lancé le 27 décembre 2006. La mission Darwin, flottille de satellites qui doit être lancée par l'Agence spatiale européenne en 2014, tentera de découvrir des indices de vie dans les atmosphères de toutes les exoplanètes découvertes. Peut-être ces missions réussiront-elles à découvrir une planète-océan ! Pour avoir une réponse, un peu de patience est nécessaire...