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Star Wars : la ceinture d'astéroïdes de la planète Géonosis

Dossier - Les secrets de Star Wars
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Roland Lehoucq, astrophysicien au commissariat à l'énergie atomique de Saclay, est un passionné de science-fiction. Il analyse l'univers de Star Wars à travers le prisme de la réalité physique. À vos sabres laser, jeunes Jedi !

  
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En approchant de la planète Géonosis à la poursuite de Jango Fett, Obi-Wan Kenobi pénètre dans une ceinture d'astéroïdes en orbite autour de la planète. Au premier abord, cet anneau paraît fort semblable à celui que l'on trouve autour de la planète Saturne. Pourtant certains détails clochent.

Geonosis. © Treejy Attribution-ShareAlike 3.0 Unported

Obi-Wan et Jango Fett doivent faire des prouesses de pilotage à bord de leurs vaisseaux pour éviter de percuter l'un des énormes blocs de rocher de la ceinture planétaire. Si l'environnement est si dense, pourquoi n'assiste-t-on pas à de nombreuses collisions entre astéroïdes ? Celles-ci auraient un double effet. D'abord les astéroïdes se fragmenteraient sous le choc ce qui aurait pour conséquence de faire diminuer leur taille moyenne. Ensuite, certains des astéroïdes quitteraient leur orbite pour s'échapper définitivement de l'attraction de la planète Géonosis ou, au contraire, pour y tomber. Les images du film permettent d'estimer la fréquence de ces collisions. La conclusion est impitoyable : en quelques milliers, voire quelques centaines d'années la grande majorité des astéroïdes de la ceinture de Géonosis devrait avoir atteint une taille variant de la poussière au gros caillou. C'est ce que l'on observe dans les anneaux de Saturne dont le diamètre respectable ne doit pas faire oublier que l'épaisseur ne dépasse pas un kilomètre. Cela explique que les quelques sondes interplanétaires qui les ont traversés n'aient subi aucun dommage.

La planète Géonosis avec sa ceinture d'astéroïdes. © Lucasflim Ltd

La planète Géonosis sous la lumière de Saturne

Deux théories ont été avancées pour expliquer l'origine des anneaux de Saturne. La première, proposée par Édouard Roche au XIXe siècle, propose qu'ils proviennent d'une ancienne lune de Saturne. Passant trop près de la planète, celle-ci aurait été mise en morceaux par les forces de marée. Une variante suppose que la lune ait été désintégrée par l'impact d'une grosse comète ou d'un astéroïde. La seconde théorie propose que les anneaux soient des restes de la nébuleuse protoplanétaire dont a émergé Saturne. Cette hypothèse semble peu probable car on pense que les anneaux sont trop instables pour avoir perduré les 4,6 milliards d'années qui nous séparent de la naissance du Système solaire. Ainsi, si la ceinture de Géonosis contient encore de gros astéroïdes, c'est qu'elle est de formation récente. Peut-être est-ce encore un coup de l'Étoile de la Mort...