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USA : un nouveau véhicule spatial prévu pour 2014

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Depuis la navette spatiale, la NASA a dépensé des milliards de dollars à essayer de développer un nouveau vaisseau révolutionnaire. Ces tentatives (National Aerospace Plane et X-33) ont échoué car elles s'appuyaient sur des technologies trop ambitieuses et non matures.

Le X-37 de la NASA, aujourd'hui abandonné, fut le premier projet de Military Space Plane. crédit NASA.

De même, l'OSP (Orbital Space Plane) n'aura existé que sur le papier. La nouvelle capsule d'exploration sera développée en utilisant des technologies existantes. Le CEV (Crew Exploration Vehicle) devrait commencer ses premiers tests dès 2008. Son premier vol habité est pour l'instant prévu pour 2014. Le développement du véhicule sera supervisé par le tout nouveau " Office of Exploration Systems " de la NASA, Code T, dirigé par l'amiral Craig Steidle, ancien vice commandant du Naval Air Systems Command. Le projet Prometheus de propulsion nucléaire fera partie de ce nouveau département Exploration.

Les navettes cesseront leur activité en 2010

Les trois navettes spatiales actuelles seront mises à la retraite une fois la construction de l'ISS achevée vers 2010. En ce qui concerne le retour en vol des navettes, priorité actuelle de la NASA, le retard dans le développement d'un bras robotique permettant aux astronautes, une fois en orbite, de détecter d'éventuels dégâts sur les ailes de la navette, pourrait obliger la NASA à repousser le prochain vol de son orbiter Atlantis à novembre 2004. Aussi les nouvelles restrictions imposées par la commission Gehman lors des lancements n'offrent-elles que très peu d'opportunités de tir. Le lancement de STS-114 pourrait donc facilement glisser en 2005.

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