Alors que Cassini / Huygens poursuit son chemin en direction des mondes de Saturne, qu'elle atteindra en 2004, l'étude de ces lunes se poursuit depuis la Terre. A l'issu de ce périple de sept ans, la sonde européenne Huygens plongera dans l'atmosphère de Titan pour rejoindre sa surface alors que Cassini étudiera Saturne, ses satellites et son magnifique système d'anneaux.
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Or, une grande incertitude entoure le sort de Huygens : y aura-t-il choc ou plongeon à l'arrivée sur TitanTitan ? Lune la plus grosse du Système SolaireSystème Solaire, Titan est enveloppée d'une épaisse couche atmosphérique qui rend difficile l'étude de sa surface. En raison de son atmosphèreatmosphère, Titan ne peut pas être observée aux longueurs d'ondeslongueurs d'ondes du visible, ce qui explique en partie le manque de données topographiques et les supputations quant à la composition et la nature de sa surface.

Dans une étude à paraître aujourd'hui dans le magazine américain Science, des scientifiques révèlent que la Lune serait essentiellement couverte d'eau gelée. Déjà à l'été 2000, des observations infrarougesinfrarouges (CFHTCFHT) semblaient indiquer l'existence de plateaux montagneux recouverts de glace. Une équipe de recherche américaine et française a combiné plusieurs observations spectroscopiques, obtenant des aperçus de la surface lunaire à certaines longueurs d'ondes restreintes, où l'atmosphère ne bloque pas l'énergieénergie de la surface. Les chercheurs avaient jusqu'ici proposé qu'une grande partie de la surface soit couverte de liquidesliquides et de solidessolides organiques, mais les nouvelles découvertes suggèrent que le soubassementsoubassement verglacé est très exposé.

Note : Dans notre désir de comprendre l'évolution des atmosphères des planètes du système solaire et, dans un avenir lointain, des exoplanètesexoplanètes, Titan est un monde à part, fascinant. Ses caractéristiques exotiquesexotiques nous permettent de mettre à l'épreuve nos connaissances des processus climatiques terrestres et peuvent nous renseigner sur les différents chemins que la vie peut prendre.

Cassini / Huygens est un projet mené en commun par l'ESAESA et la NASANASA lancé le 15 octobre 1997.

Evidence for the Exposure of Water Ice on Titan's Surface
C. A. Griffith (U. of Arizona), AZ; T. Owen et J. Rayner (Institute for Astronomy, Honolulu), T. R. Geballe (Gemini Observatory), P. Rannou (Université Pierre et Marie CurieMarie Curie, France).