Perseverance, le rover de la Nasa, est parti explorer Mars. Il a emporté avec lui quelques messages cachés. © Anterovium, Adobe Stock
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[EN VIDÉO] L'incroyable atterrissage de Perseverance sur Mars  La mission Perseverance Mars 2020 de la Nasa a capturé des images fascinantes de l'atterrissage de son rover dans le cratère martien Jezero, le 18 février 2021. © Nasa / JPL-Caltech 

Voilà une semaine que le rover Perseverance a atterri sur Mars avec succès. Sept jours qui ont permis de révéler quelques-uns de ses secrets parmi lesquels, plusieurs messages codés et quelques clins d'œil.

« Dare Mighty Things ». Comprenez « Osez de grandes choses ». Un mantra au Jet Propulsion Laboratory (Nasa). Et le message qu'un ingénieur de la Nasa avait dissimulé sous la forme d'un code binaire sur le parachute que le rover Perseverance a déployé lors de son atterrissage sur Mars. C'était il y a tout juste une semaine. Cette « petite touche personnelle » semble n'être que l'un des nombreux exemples de messages et autres secrets que cache le rover.

Cette illustration montre comment l’ingénieur système de la Nasa, Ian Clark, a utilisé un code binaire pour écrire « Dare Mighty Things » dans les bandes oranges et blanches du parachute de 21 mètres du rover Perseverance. Il a également inclus les coordonnées GPS du quartier général de la mission au Jet Propulsion Laboratory (Californie). © JPL Caltech, Nasa

Il y a d'abord le portrait de famille. Perseverance est en effet le cinquième rover que la Nasa envoie sur Mars. « Le plus grand, le plus lourd, le plus propre et le plus sophistiqué de tous ». Et rien de cela n'aurait été possible sans le succès de ses prédécesseurs : Sojourner, Spirit, Opportuniy et Curiosity. Sur la plaque imprimée sur le rover figure également Ingenuity, l'hélicoptère martien emporté sur place par Perseverance.

Des messages pour les extraterrestres ?

Pour étalonner les yeux de Perseverance, les Mastcams installées sur le mât du rover, les ingénieurs utilisent une cible en nuances de gris et un nuancier de couleurs dessinés sur l'engin. Autour de la cible, les chercheurs ont tenu à faire figurer des images de la vie sur Terre : une fougère et un dinosaure, un homme et une femme. Et autour, l'inscription suivante : « Sommes-nous seuls ? Nous sommes venus ici pour chercher des signes de vie et pour collecter des échantillons de Mars pour les étudier sur Terre. À ceux qui liront ça, nous souhaitons un bon voyage et la joie de la découverte. »

Une image prise par la Mastcam gauche le 23 février 2021. © JPL Caltech, ASU, Nasa

Autre message, celui gravé en morse en dessous des 11 millions de noms de ceux qui ont souhaité accompagner symboliquement Perseverance sur Mars. Il est écrit « Explore as One » -- que l'on pourrait traduire par « Explorer ensemble » --, autour du Soleil dont les plus longs rayons relient la Terre et la planète rouge.

Ce message est-il à destination d’extraterrestres qui sauraient lire le morse ? © JPL Caltech, Nasa

Parmi les autres secrets de Perseverance : l'adresse du célèbre Sherlock Holmes et des morceaux de combinaisons spatiales -- le tout caché dans la cible d'étalonnage de l'instrument Sherloc --, un morceau de météorite martienne -- qui a servi au calibrage de la Supercam -- de retour à la maison et un hommage à « la persévérance des personnels de santé du monde entier » qui luttent depuis plus d'un an maintenant pour mettre un terme à la pandémie de Covid-19 qui a, un temps, fait craindre l'échec de la mission.

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