La comète Leonard vue par Solar Orbiter entre le 17 et le 19 décembre 2021. © ESA, Nasa, NRL, SoloHI
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La sonde Solar Orbiter filme la balade de la comète Leonard dans le Système solaire

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Des images magnifiques de la comète la plus brillante de l'année passant devant la sonde Solar Orbiter en croisière dans le Système solaire interne.

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Nous avons la chance extraordinaire aujourd'hui de voir des planètes en détail, d'étudier le Soleil au plus près, de sonder les confins de l'univers grâce à de puissants télescopes sur Terre, dans l'espace et une flotte de sondes spatiales. Sans oublier des rovers qui roulent sur Mars. Le vaisseau Solar Orbiter, de l'ESA et la Nasa, est de ceux-là. En route pour observer les pôles de notre Étoile, l'engin a pu imager la comète Leonard entre le 17 et le 19 décembre, alors qu'elle passait devant elle, dans son champ. Sur ces images incroyables tapissées d'étoiles lointaines (situées bien au-delà de notre Système solaire), on peut admirer Vénus, très brillante, et Mercure se croiser. C/2021 A1 (Leonard), la comète la plus brillante de l'année, avance en diagonale, sa queue en direction de la sonde spatiale. On est en mouvement avec l'engin et à travers ses yeux -- SoloHI (Solar Orbiter Heliospheric Imager) en l'occurrence --, on peut admirer des astres évoluer sur la scène du Système solaire interne. Époustouflant !

La comète Leonard, Vénus et Mercure dans le champ de Solar Orbiter. © ESA, Nasa, NRL, SoloHI 

La comète Leonard se rapproche du Soleil

D'autres images seront dévoilées d'ici quelques jours, après que la comète Leonard ait de nouveau traversé le champ de Solar Orbiter. Pour un point de vue différent, aux premières loges du spectacle d'une comète en pleine effervescence, qui a changé depuis. L'astre glacé se dirige à vive allure vers le point de son orbite le plus proche du Soleil qu'elle atteindra le 3 janvier 2022 (90 millions de kilomètres de la Terre). Plusieurs sursauts d'activité comme ceux observés vers le 20-22 décembre (les photos sont magnifiques) devraient se produire ces prochaines semaines.

Le périple de la comète Leonard en direction du Soleil observé par la sonde Stereo A. Admirez les perturbations dans sa longue queue de gaz et de poussières au moment où ont été prises ces images. © Nasa, NRL, Karl Battams

C/2021 A1 (Leonard), première comète découverte en 2021, est passée tout près de Vénus le 17 décembre dernier. Si elle est toujours en un seul morceau d'ici son périhélie, et après, elle foncera dans les années à venir vers l'espace interstellaire, quittant notre Système solaire pour toujours.

Autres images qui ont fait sensation la semaine dernière (ci-dessous), le voyage à toute vitesse de la sonde Parker Solar, de la Nasa, vers le Soleil. On l'a voit s'enfoncer dans la couronne solaire, subissant les perturbations dues aux particules solaires. Dans la tempête de vent solaire, ses yeux observaient en même temps le ballet des planètes Vénus, Mars et Mercure. Quel spectacle !

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