Solar Orbiter rencontre la comète Atlas sous les yeux de la Nasa

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Le week-end dernier, la sonde Solar Orbiter (Nasa et ESA) a croisé la route de la comète Atlas. En parallèle, une mission de la Nasa, l'Observatoire des relations Soleil-Terre ou Solar TErrestrial Relations Observatory (STEREO-A), a capturé quelques images de ladite comète. Malheureusement, la rencontre au sommet entre Solar Orbiter et Atlas s'est produite en dehors du champ.

La comète Atlas traversant le champ de Stereo-A. © Nasa, NRL, Stereo, Karl Battams

Ce qui n'enlève rien à la magie de cette image sur laquelle la comète apparait en haut de l'écran et traverse le champ vers le bas, face aux rafales de vent solaire. Le point brillant qui émerge sur la gauche, c'est la planète Mercure. Et les stries brillantes verticales ne sont que des artefacts créés par la saturation due aux étoiles de fond brillantes.

Mais Solar Orbiter a bien croisé la queue ionisée de la comète Atlas, à environ 27 millions de kilomètres en aval du champ de vision de STEREO-A. Les astronomes attendent les résultats des enregistrements.

Les astronomes attendent avec impatience les données enregistrées par la sonde Solar Orbiter lors de son passage dans les queues de la comète Atlas. © Kevin, Adobe Stock