Santé

Le papillomavirus, c’est principalement une affaire d’hommes

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Alors que la vaccination contre le papillomavirus (VPH) est préconisée chez les jeunes filles, une étude vient de montrer que le virus se retrouve principalement dans la population masculine. Des résultats inquiétants quand on connaît la responsabilité du VPH dans le développement de certains cancers de la gorge.

Le papillomavirus humain, vu ici en microscopie électronique, est un virus à ADN de la famille des papillomaviridés. Il s'attaque à différentes muqueuses, notamment au col de l'utérus, et peut causer des cancers. L'Institut de veille sanitaire préconise donc la vaccination pour les jeunes femmes de moins de 14 ans contre ce pathogène. Mais ce sont finalement les hommes qui portent le plus souvent le virus, qui peut causer chez eux des cancers au niveau de la gorge. Faudra-t-il aussi les vacciner ? © National Institutes of Health, Wikipédia, DP

Les garçons devront-ils, comme c'est aujourd'hui recommandé aux jeunes filles, se faire vacciner contre le papillomavirus humain (VPH) ? La question se pose à la lecture d'une étude publiée le 26 janvier dans le Journal of the American Medical Association (Jama). Selon ses auteurs américains en effet, la prévalence de l'infection orale au VPH, responsable de cancers oropharyngés, est plus élevée chez les hommes que chez les femmes.

Maura Gillison et son équipe de l'Ohio State University Comprehensive Cancer Center à Colombus (États-Unis) se sont intéressés à la prévalence de l'infection orale au VPH parmi leurs concitoyens. Au total, 5.600 hommes et femmes de 14 à 69 ans ont participé à ce travail. Tous ont été soumis à des prélèvements de cellules buccales par isolement dans des bains de bouche et des gargarismes.

Résultat, une infection orale par VPH a pu être diagnostiquée chez 7 % des participants. Les hommes seraient davantage concernés : 10 % de positivité contre 3,1 % chez les femmes. Les prévalences les plus élevées ont été observées chez des adultes de 30 à 35 ans et de 60 à 64 ans. 

« L'infection orale à VPH est une cause majeure de cancer de l'oropharynx, précise Maria Gillison. D'une manière générale, le virus de type 16 est en cause dans 9 cas sur 10 de cancers ORL liés à VPH positif. » Ils sont transmis le plus souvent, « par voie sexuelle », dans le cadre de rapports orogénitaux.

À l'avenir peut-être, il faudra vacciner aussi les garçons contre le papillomavirus humain à cause des cancers oropharyngés qu'il peut causer. Pour l'heure, les autorités sanitaires américaines sont en plein débat sur la question. © Sanofi Pasteur, Flickr, cc by nc nd 2.0

Vacciner les hommes contre le papillomavirus ?

À l'instar des jeunes filles chez lesquelles la vaccination est recommandée en prévention du cancer du col de l'utérus, les hommes devront-ils eux aussi se faire vacciner ? La question est dans l'air aux États-Unis depuis plusieurs mois. En octobre dernier, un comité d'experts a même recommandé la vaccination des garçons de 11-12 ans par un vaccin quadrivalent. Les Centres pour le contrôle et la prévention des maladies (CDC) d'Atlanta doivent trancher au cours des prochaines semaines.

Maria Gillison, pour sa part, reste prudente. « Nous savons encore peu de choses de l'efficacité du vaccin dans la prévention des infections orales à VPH ». À ce stade, « la vaccination ne peut pas être recommandée à grande échelle en prévention primaire » écrit-elle.

En France, Philippe Descamps, chef de service gynécologie au CHU d'Angers, n'est pas aussi catégorique. « Il est aujourd'hui avéré que le virus VPH peut coloniser d'autres sites que le col de l’utérus. C'est ainsi que nous pouvons le retrouver sur les muqueuses buccales et encore au sein du canal anal. » La vaccination doit-elle pour autant être recommandée aux jeunes gens ? « Pourquoi pas ?, répond-il. Mais au-delà de l'aspect sanitaire et des études dont nous disposons, les pouvoirs publics se pencheront aussi sur la question économique. »

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